`Ik lijk al op een echte Duitser'

Oud-Ajacied Rafael van der Vaart is bij HSV Hamburg bezig aan zijn tweede voetbaljeugd. De linkshalf van Oranje staat morgen in de basis tegen Tsjechië.

Rafael van der Vaart (22) hoort halverwege het gesprek dat hij gisteren is uitgeroepen tot speler van de maand september in de Bundesliga. ,,Is dat zo? Nou, leuk is dat'', reageert de nieuwe nummer tien van de Hamburger Spielverein in hotel Huis ter Duin in Noordwijk. Zijn clubshirt van HSV behoort tot de best verkochte tricots ter wereld, meldt een website die de mondiale merchandising van voetbalclubs bijhoudt. De hoofdpersoon wordt er een tikje verlegen van.

,,In juli stonden er nog twee cameraploegen bij de training, nu zijn dat er tien tot vijftien. Ik heb nog nooit zo'n hype meegemaakt'', vertelt hij over zijn groeiende populariteit. HSV kan zich dankzij de Nederlandse international nu ook in de praktijk meten met clubs als Bayern, Schalke en Werder. Aangever Van der Vaart maakte al zes competitietreffers én het winnende doelpunt in het UEFA-Cuptoernooi tegen Kopenhagen. ,,We kregen vlak voor tijd een penalty en die heb ik toen maar genomen. Scoren in de laatste minuut, ik begin al op een echte Duitser te lijken'', zegt hij met een twinkeling in de ogen.

De ontspanning valt van zijn afgetrainde gezicht af te lezen. Hoe anders was het precies een jaar geleden, toen hij aan dezelfde tafel in hetzelfde hotel over zijn problemen bij Ajax sprak. Hij had last van overgewicht, maakte openlijk ruzie met zijn Zweedse ploeggenoot Ibrahimovic en zijn vriendin en tv-ster Silvie Meis werd op de tribunes buiten Amsterdam voor `hoer' uitgemaakt. Zijn relatie met clubtrainer Ronald Koeman was afstandelijk, bijna vijandig zelfs. Het supertalent kwijnde weg in de Arena. Twaalf maanden later is sprake van een wedergeboorte; met dank aan een nieuwe werkomgeving.

Van der Vaart: ,,HSV is een bewuste keuze geweest. Ik heb het nooit als een stap terug gezien. Iedereen was sceptisch, maar ik ben een eigenwijze jongen en heb mijn intuïtie gevolgd. De trainer (de Duitse oud-international Thomas Doll, red.) heeft mij vanaf het eerste gesprek vertrouwen gegeven. Ik heb nooit zo'n goeie meegemaakt. Hij laat iedereen in zijn waarde, dat was bij Ajax wel eens anders. Ik heb een vrije rol op het veld en word in de rug gedekt door drie controlerende middenvelders. Dan is het fijn ballen. Bij Ajax had ik zo veel taken uit te voeren, dat ik me ook in mijn hoofd niet meer vrij voelde. Een balletje trappen kan iedereen op dit niveau. Maar als je niet goed in je vel zit, kun je niet presteren. Voetbal zit meer in je hoofd dan in je lichaam.''

Van der Vaart geeft toe dat hij zich heeft vergist in de mentaliteit van de oosterburen. ,,Ze zijn minder vervelend dan ik dacht. Ze zijn aardig, beleefd en tonen respect. En de kracht van de Bundesliga moet je niet onderschatten. Het is rammen en beuken en zorgen dat je overeind blijft. Mooi voetballen is bijzaak, het gaat puur om het winnen. Al zijn ze wel onder de indruk van de Nederlandse techniek. Verder laat het ze behoorlijk koud wat wij hier uitspoken. Alles draait om het WK volgend jaar. Als gastland mogen ze niet falen. En vergeet niet: zij zijn drie keer wereldkampioen geweest, wij nooit.''

De Duitsers zelf waren ook sceptisch of de dure aankoop wel zou kunnen aarden in de Bundesliga. ,,Ik wist wat ik kon, maar ben zelf ook verrast dat ik me zo snel heb aangepast. Bijna elk balcontact is een goal, echt ongelooflijk. Ik schiet de ballen zelfs met rechts (zijn zwakke been, red.) in de kruising. En ik blijk buiten het veld nog een aardige gozer ook. We hebben het in Hamburg zeer naar ons zin. Silvie krijgt ook veel aandacht, maar anders dan in Nederland. Veel positiever. En we kunnen nog steeds samen over straat zonder te worden lastig gevallen. Ik heb nooit begrepen waarom Silvie anders wordt benaderd dan een doorsnee voetbalvrouw. Wat maakt het uitof iemand huisvrouw is of bekende Nederlander?''

Over zijn vermeende overgewicht bij Ajax en Oranje vertelt Van der Vaart ook een ander verhaal. ,,Ik ben niks lichter geworden, maar heb wel veel extra spiermassa gekweekt. We hebben elke dag een bosloop van een uur en zitten veel vaker in het krachthonk dan bij Ajax. Ik vind er geen moer aan, maar duurtrainingen zijn nuttig. Ik heb me nog nooit zo fit gevoeld. Dat vertaalt zich op het veld. Gelukkig ziet de bondscoach dat ook. Van Basten heeft me altijd opgeroepen, ook toen het slecht ging. Het maakt mij ook niet waar ik zaterdag tegen Tsjechië precies speel. De bondscoach geeft mij vertrouwen, daar draait het allemaal om.''