Alles zeggen in vijf minuten

Erik Thijs Wedershoven (19) is de Nederlandse jongerenvertegenwoordiger in de VN-delegatie. Gisteren mocht hij de Algemene Vergadering toespreken.

Hij heeft zich een paar keer versproken, omdat hij ,,belachelijk nerveus'' was, zegt Erik Thijs Wedershoven. Het gebeurt ook niet dagelijks dat je als 19-jarige uit Wageningen de Algemene Vergadering van de Verenigde Naties (VN) mag toespreken. Vijf minuten had hij gisteren om de regeringsleiders te overtuigen van de noodzaak de jeugdwerkloosheid aan te pakken.

,,Een groot probleem dat nog veel te weinig wordt belicht'', zegt hij in een telefonisch interview na afloop. ,,De jeugdwerkloosheid in Europa is heel hoog. En in de rest van de wereld hebben negentig miljoen jongeren geen baan.'' Zijn speech, die hij gisteren om 12 uur plaatselijke tijd hield, viel in de smaak. Het telefoongesprek wordt telkens onderbroken omdat afgevaardigden uit de hele wereld hem willen gelukwensen.

Erik Thijs is de jongerenvertegenwoordiger van de Nederlandse VN-delegatie. Hij won die functie vorig jaar in een verkiezing, georganiseerd door de Nationale Jeugdraad. Sinds 1971 bestaat de functie van jongerenvertegenwoordiger. Die mag één keer per jaar met de Nederlandse delegatie mee naar de Algemene Vergadering in New York.

De afgelopen maanden zijn `heftig' geweest, zegt Wedershoven. ,,Ik heb gesproken met honderden jongerenorganisaties, rapporten doorgespit, ministeries bezocht en heen en weer gereisd tussen New York en Amsterdam. Ik werd echt in het diepe gegooid.'' Zijn voorganger, die hem het afgelopen jaar wegwijs moest maken, haakte vanwege persoonlijke omstandigheden voortijdig af. Zodoende stond Wedershoven er alleen voor, want een jongerenvertegenwoordiger werkt vooral zelfstandig. De speech van gisteren was de climax van dit hectische jaar.

Het was een geluk dat de jonge Wageninger, die door de week in Amsterdam woont, gewend is voorbij de grens te denken, zegt hij zelf. Zijn moeder is Française, hij is tweetalig opgevoed. Op zijn veertiende vertrok Erik Thijs als vrijwilliger voor het Rode Kruis naar Oost-Europa, een jaar later volgde hij zes maanden onderwijs in Canada. ,,Aan die tijd heb ik veel contacten overgehouden die me nu goed van pas komen. En als ik die buitenlandse ervaring niet zou hebben, had ik het dit jaar nooit gered.''Wat moet je als jongerenvertegenwoordiger doen?

,,Eén van mijn belangrijkste taken was om gedaan te krijgen dat meer landen jongerenvertegenwoordigers afvaardigen naar de Algemene Vergadering, om de stem van jonge mensen duidelijker over te brengen. Van de 191 landen die zijn aangesloten bij de VN, sturen er 36 jeugdleden mee. Vorig jaar waren het er twaalf, dus het gaat de goede kant op. Verder heb ik vooral veel gepraat met jongeren om erachter te komen wat zij belangrijke onderwerpen vinden. Jeugdwerkloosheid kwam sterk naar voren, daar wil ik me de komende tijd op richten. Het moet niet alleen bij deze ene speech blijven.''

Armoede, terrorisme, klimaatverandering en reorganisatie van de VN, het zijn zware onderwerpen die op de agenda staan. Wat kun je daar als 19-jarige aan toevoegen?

,,Ik wil duidelijk maken dat grote problemen altijd invloed hebben op de jeugd. Of het nu om armoede gaat of terrorisme, jonge mensen moeten het langst leven met de maatregelen die de VN neemt. Het is alleen niet altijd makkelijk om serieus genomen te worden. Veel Europese landen vinden je niet zo belangrijk omdat in Europa relatief weinig jongeren leven. Het kostte ook heel wat moeite voordat ik aanwezig mocht zijn bij de millenniumtop over armoede in september. De delegatie van Ghana was juist heel enthousiast toen ik met ze sprak. Dat land bestaat voor meer dan de helft uit jeugd.''

Spreek je alleen voor Nederland of vertegenwoordig je jongeren in de hele wereld?

,,Ik vertegenwoordig Nederland. Maar in mijn speech over jeugdwerkeloosheid betrok ik de rest van de wereld er bij. In gesprekken met jongerenvertegenwoordigers uit andere landen hebben we afgesproken wie over welk onderwerp spreekt.''

Als zijn termijn er volgend jaar opzit, gaat Erik Thijs Wedershoven waarschijnlijk de collegebanken in. Hij heeft zijn vwo-diploma op zak, het liefst wil hij in 2006 ,,iets met internationale betrekkingen'' gaan studeren. ,,Misschien dat ik hier over dertig jaar dus weer sta.''