Eigentijdse Leela James zit vol ouderwetse soul

Leela James doet alles: ze zingt als een orkaan, danst als een voodoo-priesteres en kletst als Minnie Mouse. Want de zingende James mag dan een machtig geluid hebben, als ze praat klinkt dat onverwacht hoog en piepend. Zo sprak ze gister het uitverkochte Paradiso toe; over vrede, liefde en begrip. Het publiek ontving haar als een ster. Stond ze afgelopen zomer nog in een klein hoekje op North Sea Jazz, hier hoefde James zich nauwelijks meer te bewijzen.

Ze leek uit het niets gekomen, maar Leela James begon eind jaren negentig al als soulzangeres. Het is sinds de verschijning van haar debuut, A Change Is Gonna Come, afgelopen zomer, dat haar carrière vaart kreeg. Het hielp dat succesproducers als Kanye West (bekend van onder meer Jay-Z, Alicia Keys en zichzelf) en Comissioner Gordon (bekend van Lauryn Hill) aan de cd meewerkten. Zo kreeg James' soulstem een eigentijdse omlijsting door samples en een enkele zware hiphop-beat.

Met vijf in het wit geklede muzikanten, en twee achtergrondzangers, liet James in Paradiso horen wat `soul' voor haar betekent. En behalve dat James' ziel bruist en bubbelt, is hij ook opvallend ouderwets. Al blonk de begeleiding uit in eigenwijze accenten (in ritmes en rare bliepgeluiden) de invulling van James zelf loopt helemaal volgens de oude soul-bijbel. Het zit hem vooral in de uitdrukkingen die ze kiest: alleen al de titel en het liedje van haar cd, A Change Is Gonna Come, in 1964 geschreven door Sam Cooke en daarna door ongeveer iedere soulzanger een keertje uitgevoerd. Maar live viel het nog meer op dan op de cd; zoals hiphoppers altijd roepen: ,,Put your arms in the air'', zo laten soulzangers steevast weten: ,,We're gonna have a funky party'' waaromheen vervolgens een heel nummer wordt gebouwd.

Zo ook bij Leela James. Is het uit respect voor grootse voorgangers? Is het een gebrek aan visie? Het is iets dat je bij een zangeres als James niet zou verwachten. Daarvoor is ze in alle opzichten te authentiek: de blote voeten, de razendsnelle motoriek, de enorme bos blond haar. Er was zelfs een kleine catwalk nodig om James en haar energie meer ruimte te geven. En dan die warmbloedige bulderstem. Bij zo'n vrouw horen eigen ideeën.

Concert: Leela James. Gehoord: 3/10 Paradiso, Amsterdam. Herhaling: 10/10 idem.