Hoog spel voor Microsoft

Zal de eerste nieuwe spelmachine die dit jaar op de markt komt ook marktleider worden? Eerst won Sony, nu is Microsoft de eerste. De digitale toeters en bellen van het gamen.

Met een feestelijke bijeenkomst voor zijn Europese relaties begint Microsoft vanavond de marketingcampagne voor zijn nieuwe spelmachine, de Xbox 360. De verkoop in Nederland begint op 2 december.

Daarmee is Microsoft zijn concurrenten, Sony en Nintendo, te vlug af. De Playstation 3 van Sony komt pas in de lente, en de Revolution van Nintendo nog later. Het voordeel van de `first to market' kan groot zijn. In 2000 won Sony, en nu heeft Sony meer dan 40 procent van de markt, tegen Microsoft nog geen twintig. Voormalig monopolist Nintendo heeft een marktaandeel van krap 15 procent.

Wat is er nieuw aan de Xbox 360? Microsoft zet stevig in op grafische kwaliteit. Wie een hoge-definitie-tv heeft kan hdtv-kwaliteit verwachten (1080 x 720 pixels), althans wanneer een spel wordt gespeeld dat speciaal voor de Xbox 360 is ontwikkeld. De Xbox speelt ook cd's en dvd's af.

Kopers van de Xbox 360 krijgen gratis beperkte toegang tot de online gemeenschap die Microsoft inricht voor zijn klanten. Voor daadwerkelijk online spelen kunnen ze een abonnement afsluiten van 5 tot 7 euro per maand, afhankelijk van de looptijd. Om het jonge spelers makkelijk te maken verkoopt Microsoft prepaid-kaarten via de detailhandel. Een creditcard is dus niet nodig.

Via het huisnetwerk kan de Xbox 360 verbinding maken met een Media Center-pc elders in huis. Media Center is Microsofts versie van een machine die alle beeld- en geluidmateriaal in huis beheert. Alles wat zo'n pc zelf kan afspelen aan audio, video en foto's kan de Xbox op de tv weergeven.

De Xbox 360 komt er in twee uitvoeringen. Het `Core'-systeem is zo kaal mogelijk – apparaat, controller en snoertje voor de tv – en kost 300 euro. Voor 100 euro meer krijgt de koper extra's die bij losse aanschaf 200 euro zouden kosten, zoals een verwisselbare harde schijf van 20 GB, een draadloze controller en een koptelefoon. Op de harddisk kan de gamer demo's, trailers en nieuwe levels van spelletjes opslaan die hij van internet heeft gedownload, of bijvoorbeeld digitale muziek. Muziek kan in de machine worden opgeslagen vanaf cd of via een van de usb-poorten, waarop een mp3-speler, een geheugenstick of een externe harddisk kan worden aangesloten.

Wat voor specificaties de concurrentie daartegenover stelt is niet volledig bekend. Zo is het niet zeker of bij de Playstation 3 de harde schijf een standaardvoorziening wordt. De harde schijf zou 80 GB groot zijn. Wel is zeker dat Sony's spelconsole standaard draadloos netwerk zal hebben. De dvd-speler zal geschikt zijn voor dvd's van de nieuwe generatie, van het type Blu-ray. Deze hebben zes keer zoveel capaciteit als een gewone dvd. Ontwerpers van games klagen al dat de opslagruimte van een dvd tekortschiet.

De eigenschappen van de Revolution van Nintendo zijn nog meer in mist gehuld. Waarschijnlijk mikt Nintendo niet zozeer op het opvoeren van de grafische kwaliteit als wel op het aanboren van nieuwe doelgroepen met nieuwe soorten spelletjes. Een signaal in die richting is de controller die onlangs is onthuld. Waar andere fabrikanten controllers uitvoeren als een met twee handen vast te houden paneel, komt Nintendo met een soort tv-afstandsbediening. Het ding is draadloos en bewegingsgevoelig. Je kunt een spel dus besturen zonder knoppen in te drukken.

Een belangrijk aspect voor de koper van een spelmachine is de mogelijkheid oude, al aangeschafte spellen voor het oude toestel te blijven gebruiken. Sony, dat als marktleider het meest te verliezen heeft, heeft al vroeg beloofd dat games voor de Playstation 2 bruikbaar zouden zijn op de Playstation 3. Microsoft heeft recent toegezegd dat de populairste games voor de oude Xbox te spelen zouden zijn op de nieuwe. Volgens Paul Naber, country manager voor Nederland van Microsoft Home & Entertainment, zullen dit er in eerste instantie enkele tientallen zijn. Dat aantal zal Microsoft uitbreiden door gratis patches aan te bieden. Nintendo heeft aangekondigd dat titels voor de Game Cube het zullen doen op de Revolution; ook zal een groot aantal spellen uit de 20-jarige geschiedenis van het bedrijf via internet worden aangeboden aan kopers van het nieuwe apparaat.

De maker van een nieuwe spelmachine moet ervoor zorgen dat er genoeg nieuwe games te koop zijn, anders heeft de consument geen reden voor aanschaf. Vier jaar geleden heeft Microsoft wat dat betreft een harde les geleerd. Nu zijn er als de nieuwe doos verschijnt een stuk of twintig titels te koop.Volgens Paul Naber van Microsoft komen daar tot Kerst nog tien tot vijftien bij. Nog eens ruim honderd spellen zitten in de pijplijn.

Microsoft komt nu als eerste op de markt, na een relatief korte ontwikkeltijd. Doorgaans verstrijken er vijf jaar tussen de ene generatie en de volgende. Microsoft heeft aan vier jaar genoeg gehad. Het bedrijf bereikt zelfs de schappen ruim voor Kerst, zodat de teller meteen flink kan gaan lopen. Microsofts strategie mag gedurfd heten: het bedrijf lanceert de Xbox 360 vrijwel tegelijkertijd in alle werelddelen. Amerika is op 22 november als eerste aan de beurt; Europa volgt op 2 december, Japan op 10 december. Met de Playstation Portable kon Sony dit jaar ondanks een introductie in fasen de vraag niet bijbenen. Microsoft heeft contracten afgesloten met drie fabrieken in China om aan de verwachte vraag te voldoen. Alleen al voor Japan wordt een verkoop van 3,5 miljoen stuks verwacht; wereldwijd is de markt goed voor tientallen miljoenen exemplaren.