Op de vuilnisbak voor `Bolo'

Ruim een maand na zijn debuut bij Liverpool is Boudewijn Zenden (29) een gewaardeerde speler in het elftal van coach Benitez. Waarom Van Basten hem niet selecteert voor Oranje weet hij niet. ,,Ik ben net zo hongerig als toen ik voor PSV speelde.''

Liverpool-fan Marty maakt zich zorgen. ,,Bolo didn't play against Manchester United yesterday'', zegt de kleine, bebrilde veertiger die al een uur lang wacht voor het trainingscomplex van The Reds in de hoop een glimp van de spelers in hun fonkelnieuwe bolides op te vangen. ,,I hope he's not injured, your Dutchman. He's great, we love him here.''

Ruim een maand na zijn competitiedebuut bij Liverpool, kent de populariteit van Boudewijn `Bolo' Zenden geen grenzen. Volgens Marty dragen Liverpool-fans massaal zijn shirt. En in de omgeving van Melwood Training Ground zetten vrouwen hun vuilnisbak tegen de omheining om een glimp van de blonde Limburger op te kunnen vangen. ,,Neem van mij aan: die Budiwain gaat het hier ver schoppen.''

Zenden (29) moet grinniken om de anekdote. Hij heeft net een training achter de rug en oogt opvallend uitgerust. En geblesseerd is hij al helemaal niet. ,,Zondag zat ik tegen Manchester United inderdaad op de bank, maar dat had niets te maken met mijn fysieke gesteldheid. Rafael Benitez (manager van Liverpool, red.) streeft een dubbele bezetting van alle posities na. Zo stelde hij mij dinsdag, in de Champions-Leaguewedstrijd tegen Betis Sevilla, wel als basisspeler op en hield hij Steven Gerrard aan de kant.'' Benitez duldt geen tegenspraak van bankzitters, legt Zenden uit. ,,Hij heeft liever dat wij allemaal 35 topwedstrijden spelen, dan dat een aantal spelers 50 wedstrijden speelt, waarvan vijftien middelmatig. Hoe frustrerend dat ook is, ik moet hem gelijk geven.''

Acht jaar geleden verliet Boudewijn Zenden PSV voor een buitenlands avontuur bij achtereenvolgens FC Barcelona (drie seizoenen), Chelsea (drie seizoenen), Middlesbrough (twee seizoenen) en, sinds afgelopen zomer, Liverpool. Hoe dat avontuur eindigt durft hij niet te voorspellen, want ,,niets in dit leven is zeker''. Eén ding weet hij wel: ,,Ik ben net 29 jaar geworden, speel op het hoogste niveau en ben net zo hongerig als toen ik voor PSV speelde.'' Die zin zal hij tot twee keer toe herhalen in de loop van het gesprek. Oók als we stuiten op dat gevoelige onderwerp waar hij altijd met een grote boog omheen loopt: het Nederlands elftal.

Wat vindt Zenden ervan dat bondscoach Marco van Basten de nieuwste aankoop van Tottenham Hotspur, Edgar Davids, wel heeft opgenomen in de selectie van het Nederlands elftal, en hem niet? Hij haalt zijn schouders op. ,,Ik heb de afgelopen twee seizoenen goed gespeeld bij Middlesbrough. Om die reden zit ik nu dan ook bij Liverpool. Of ik ooit nog voor het Nederlands elftal zal uitkomen, ligt niet in mijn handen. Natuurlijk wil ik graag aan het WK deelnemen. Ik heb met mezelf afgesproken dat ik me voor tweehonderd procent inzet voor Liverpool. Daar begint alles mee. Wat er uitrolt zien we wel.''

Zeker is dat Zenden zich bij Liverpool meer in de kijker speelt dan bij middenmoter Middlesbrough. De club versloeg niet alleen AC Milan in de finale van de Champions League, maar triomfeerde ook tegen UEFA-Cupwinnaar CSKA Moskou om de Super Cup, de jaarlijkse opening van het internationale voetbalseizoen in Monaco. Dat Liverpool de felbegeerde beker voor de neus van AC Milan wegkaapte, na een finale die eindigde in strafschoppen, speelde ,,een cruciale rol'' in Zendens besluit om op het aanbod van trainer Benitez in te gaan: een tweejarig contract, met een optie voor een derde jaar. ,,Liverpool gaat altijd voor het hoogst haalbare. Clubs met ambitie spreken mij aan. En je maakt nog eens wat mee. Zo gaan wij in december naar Tokio voor de wereldbeker. Geweldig, toch?''

Maar het was vooral middenvelder Luis Garcia die Zenden de weg naar Liverpool wees. De twee leerden elkaar kennen in Barcelona, en konden het goed vinden. Nadat Garcia Zendens geheime gsm-nummer had opgespoord, kwam al snel Liverpool-manager Benitez in beeld. ,,Liverpool had mij al langer op het oog, maar wilde mijn toenmalige club Middlesbrough niet voor de voeten lopen'', zegt Zenden, nonchalant achteroverleunend in een zaaltje van het trainingscomplex. ,,Liverpool en Middlesbrough hebben in het verleden wat aanvaringen gehad; het was zaak dat Benitez met beleid tewerkging. Het feit dat hij enthousiast over me was, sterkte mij in de overtuiging dat het goed zou komen tussen Liverpool en mij.''

Benitez, die Zenden als een belangrijke speler beschouwt, houdt er als buitenlander een andere mentaliteit op na dan de Engelse voetbalcoaches, vindt Zenden. ,,Hij heeft in korte tijd een goede organisatie neergezet. Hij maakt veel gebruik van assistenten en creëert geen onderscheid tussen zijn spelers. Door zijn roulatiesysteem moet iedereen eraan geloven. Daardoor blijft je scherp.'' En dat is ook nodig, vindt de geboren Limburger. ,,In zijn eerste jaar als coach bij Liverpool won Benitez de Champions League. Ook dit jaar hebben wij ons voor de Champions League gekwalificeerd – via de achterdeur, maar toch. Benitez boekt resultaat. Het gevolg is dat de lat steeds hoger komt te liggen.''

En dus zorgt Zenden goed voor zichzelf. ,,Ik ga wel uit, maar drink geen alcohol.'' En mocht hij zijn lichamelijke conditie een keer verwaarlozen, dan is er altijd nog assistent Pako om hem daar aan te herinneren. ,,Pako ziet er op toe dat alle spelers topfit zijn. Een biertje op zijn tijd: oké. Maar toen er laatst een schaal met ijs rondging, de avond voor een uitwedstrijd, stuurde hij zonder nadenken de ober terug. De jongens maakten al aanstalten om zich op het dessert te storten, maar Pako was onverbiddelijk: `Geen ijs voor de wedstrijd'. Hij houdt ons scherp in de gaten. En dat is maar goed ook.''

Liverpool is niet de eerste club met een streng regime waar Zenden ooit onder contract stond; ook bij Chelsea heeft manager-coach José Mourinho op dit moment de touwtjes stevig in handen. ,,Mourinho is de beste aankoop die Chelsea ooit heeft gedaan'', zegt Zenden. ,,Ik ken hem van Barcelona, waar we hebben samengewerkt.'' Toch was er ook een miljardair voor nodig om Chelsea tot een topclub om te vormen. Heeft Zenden veel van eigenaar Roman Abramovitsj meegemaakt? ,,Niet echt, want tegen de tijd dat Abramovitsj op het toneel verscheen, stapte ik over naar Middlesbrough.''

,,Wat ik mij van hem herinner?'' Zenden grijnst. ,,Abramovitsj was héél duidelijk. Tijdens zijn eerste bezoek aan het trainingscomplex keek hij kritisch om zich heen. `Dit hoort niet bij een topclub', waren zijn woorden. `Als jullie in het veld presteren, zorg ik dat het tot in de puntjes verzorgd is. Abramovitsj heeft zich aan zijn woord gehouden: Chelsea kreeg een complete make-over. En Mourinho bezorgde de club het kampioenschap.''

Dat Zenden met gemengde gevoelens op zijn tijd bij Chelsea terugkijkt, heeft vooral te maken met Mourinho's voorganger: Claudio Ranieri. ,,Laat ik het er op houden dat Ranieri en ik over een aantal zaken van mening verschilden. Dat wreekt zich op den duur. Als speler ga je uitkijken naar iets anders. In mijn geval werd dat Middlesbrough – eerst een jaar op huurbasis, daarna een jaar op contract.''

Vooral zijn beslissende rol in de wedstrijd tegen Bolton Wanderers om de League Cup, in februari vorig jaar, zal hij niet licht vergeten; met een goal en een assist schonk de linkspoot Middlesbrough de eerste prijs in 128 jaar. ,,Een gedenkwaardige dag'', beaamt Zenden. ,,Bij Middlesbrough heb ik de mogelijkheid aangegrepen om elke wedstrijd te laten zien wat ik in huis heb. Ik ben er trots op dat ik daardoor nu bij Liverpool speel. Dit is een geweldige club, met geweldige spelers.''

Zijn vriendin Clio Pajczer, een Française, helpt hem om zijn niet geringe talenkennis te benutten op het veld. ,,Daar wordt Frans, Spaans en Italiaans gesproken. Soms vraagt de coach mij als tolk te fungeren. Ik ben iemand die tijdens vakanties graag wat oppikt. Nu al weet ik dat de paar woorden Japans die ik spreek, wonderen doen tijdens de Wereldbeker.''

Zenden sluit niet uit dat hij ooit nog in de Nederlandse competitie uitkomt. Want dat zo'n rentree niet tot mislukken gedoemd is, heeft routinier Phillip Cocu volgens hem wel bewezen. ,,Cocu heeft het bij PSV uitstekend naar zijn zin. Vorig jaar heeft hij de halve finale van de Champions League gehaald, de competitie én de beker gewonnen. Wat wil je nog meer?'' Om daar meteen aan toe te voegen: ,,Maar er zijn ook voetballers wier terugkeer minder voorspoedig verliep, zoals Aron Winter. Of zoiets goed uitpakt, hangt van veel zaken af: de coach, zijn benadering, de club. Voorlopig moet ik eerlijk gezegd nog niet denken aan een terugkeer.''

Zolang zijn gezondheid dat toelaat, wil Zenden blijven voetballen. Hij wijst op spelers als Dennis Bergkamp (Arsenal), Gianfranco Zola (Cagliari) en Fernando Hierro (Bolton Wanderers) die nog op gevorderde leeftijd onder contract van een profclub staan of stonden. ,,Het heeft alles met lichamelijke gesteldheid te maken'', vindt hij. Mede dankzij zijn judo-achtergrond – Zenden heeft een zwarte band, in de judoschool van zijn vader leerde hij hoe hij zich kon laten tackelen zonder zich te bezeren – heeft hij in zijn twaalf jaar lange carrière nog maar twee blessures opgelopen. ,,Dat lijkt mij geen slechte score. Ik heb nog een hoop jaren te gaan.''