`Er is niets waar we niet naar kijken'

De Amerikaanse pakjesvervoerder UPS is bezig met een offensief in Europa. De groei moet volgens het bedrijf niet alleen uit de markt komen, maar vooral ook door overnames.

UPS wil de wereld bruin verven, in de huiskleur van het bedrijf. Het Amerikaanse bedrijf aast als een gier op alles wat te koop is op de markt van pakketvervoer, post en logistiek. ,,Er is niets waar we niet naar kijken. Alles wat beschikbaar is ter overname is interessant en als er een kans is kopen we, of het nu om kleine of grote bedrijven gaat'', aldus Bob Stoffel, lid van de raad van bestuur van UPS, op het hoofdkantoor in Atlanta.

Tijdens een ontmoeting met Europese journalisten lieten vier bestuursleden van UPS, onder wie topman Mike Eskew, zich deze week uit over hun plannen in Europa. Hoewel UPS nooit mededelingen doet aangaande eventuele overnameplannen – pas als alles rond is, wordt het nieuws naar buiten gebracht – gaf Kurt Kuehn, in de raad van bestuur verantwoordelijk voor verkoop en marketing, een helder antwoord op de vraag of UPS geïnteresseerd zou zijn in TNT: ,,We kijken er naar. Overname zou een optie zijn.'' Kuehn erkende ook zich bewust te zijn van de financiële perikelen waarin TNT zich nu bevindt. Vorige week werd bekend dat er belastingfraude heeft plaatsgehad bij enkele buitenlandse dochters van TNT. De waarde op de Amsterdamse beurs daalde in een reactie daarop met 600 miljoen euro. Kuehn wilde niet zeggen of TNT daardoor een aantrekkelijker prooi is geworden. TNT zelf weigerde een reactie te geven op de avances uit Atlanta. De beurskoers van het bedrijf steeg gisteren in reactie op het nieuws wel met 3 procent.

UPS moet het in zijn expansie vooral hebben van Europa en Azië, niet van de Verenigde Staten, waar het bedrijf de markt deelt met de grote concurrent FedEx. In Europa groeide UPS de afgelopen acht jaar telkens met meer dan 10 procent per jaar, zowel door organische groei als door overnames. En de rek is er nog niet uit: in het tweede kwartaal van dit jaar nam de Europese omzet van UPS toe met 17 procent ten opzichte van dezelfde periode vorig jaar.

TNT is actief op drie terreinen: post, pakketten en logistiek. UPS heeft slechts een heel kleine postdivisie, alleen in de Verenigde Staten, maar het Amerikaanse bedrijf heeft in het verleden al te kennen gegeven de Europese postmarkt best te willen betreden. Dat kon tot nu toe niet: de markt is nog niet volledig geliberaliseerd. Liberalisering in Europa is voorzien voor 2007. Bestuursvoorzitter Eskew bevestigde in de ontmoeting met de pers zijn belangstelling voor de postsector, zonder namen te noemen. ,,Wij zullen bedrijven blijven overnemen, mogelijk ook in de postsector.'' Ook vijandige overnames sluit Eskew niet uit, dat gaat niet in tegen de bedrijfscultuur, zegt hij. ,,Als het goed voor onze klanten zou zijn, sluiten we dat niet uit.''

Eskew bejubelde concurrentie als ,,een geweldig ding''. Maar de paradox is dat die `geweldige' andere bedrijven ook moeten worden bestreden en dat kan door het winnen van marktaandeel of door overnames. UPS staat bekend als een van de meest aggressieve kopers op de bedrijvenmarkt. De laatste vijf jaar nam de multinational wereldwijd rond de 30 verschillende bedrijven over, ook in Europa. De meeste opgekochte bedrijven waren relatief klein of middelgroot, met overnameprijzen van maximaal een miljard euro. Maar Eskew gaf aan dat ook grotere bedrijven kunnen worden gekocht.

De grootste groeipotentie in de sector waarin UPS opereert is de logistiek (o.a. het aan- en afvoeren van onderdelen en eindproducten voor bedrijven), maar in die hoek is de concurrentie het sterkst. Zo miste UPS onlangs de slag om overname van de Britse logistieke dienstverlener Exel: Deutsche Post, de grootste Europese concurrent, kaapte het bedrijf voor de neus van de Amerikanen weg. Deutsche Post, eigenaar van DHL, wist zo zijn positie op logistiek gebied in belangrijke mate te versterken. Eskew wilde desgevraagd niet ingaan op de kwestie Exel. Wel had de topman in dit verband kritiek op de link tussen Europese bedrijven en overheden. ,,Ik ben bezorgd over het postmonopolie in Duitsland. De Europese commissie heeft zelf gezegd dat Deutsche Post misbruik heeft gemaakt van zijn positie en van staatssteun. Hier is geen sprake van eerlijke concurrentie'', aldus Eskew.

Vooruitlopend op overnames is uitbreiding van de eigen logistieke activiteiten in Europa een van de speerpunten in de strategie van UPS. Het bedrijf is op logistiek gebied in Europa kleiner dan Deutsche Post en TNT. Dat steekt. Hoewel niemand het in Atlanta het uit zichzelf zal zeggen, zou TNT als groot bedrijf (maar lang niet zo groot als Deutsche Post, dat een omzet van 43 miljard euro heeft) ideaal passen bij UPS: een postdivisie én sterk in logistiek, precies de zwakste punten van UPS.

Vooralsnog richt UPS zich op uitbreiding van zijn eigen logistieke overslagpunt, sinds eind jaren negentig gevestigd in Roermond. Volgens Bob Stoffel, de bestuurder met logistiek in zijn portefeuille, is de Limburgse stad een ideale locatie, gelegen tussen de haven van Rotterdam en het Roergebied in.

Stoffel denkt met Roermond betere kansen te hebben dan de concurrentie dankzij het UPS-model van vereenvoudiging van het logistieke systeem. Zijn concept behelst een snellere aan- en afvoer van onderdelen en eindproducten. Voor productiebedrijven – Philips is een grote klant van UPS – heeft dit als voordeel dat er minder voorraad hoeft te worden aangehouden, wat een aanzienlijke kostenbesparing oplevert. Daarnaast neemt UPS duidelijk de verantwoordelijkheid voor als er iets mis gaat. Zo heeft de klant `one throat to choke', heet dat in UPS-taal, `één keel om dicht te knijpen'.