Bevelhebber VS: nog niet weg uit Irak

Volgens de Amerikaanse bevelhebber van de coalitietroepen in Irak, generaal George Casey, zijn de komende 75 dagen bepalend voor de vraag wanneer Amerikaanse troepen zich kunnen gaan terugtrekken. Pas als het referendum over de nieuwe Iraakse grondwet (op 15 oktober) en de algemene verkiezingen (medio december) achter de rug zijn, kan iets concreets worden gezegd over terugtrekking, zei generaal Casey gisteren tijdens een hoorzitting voor een Senaatscommissie.

Volgens de generaal is het nog steeds ,,mogelijk'' in de loop van volgend jaar een begin te maken met inkrimping, maar hij liet zich gisteren iets voorzichtiger uit dan twee maanden geleden. Toen zei hij, bij een bezoek van minister Rumsfeld van Defensie aan Bagdad, forse troepenverminderen te voorzien ,,in de lente en de zomer van volgend jaar'' als het proces van politieke wederopbouw zich positief blijft ontwikkelen en de Iraakse veiligheidstroepen beter kunnen opereren.

In de Senaat groeit de bezorgdheid of aan die voorwaarden wordt voldaan, bleek uit de reacties. Generaal Casey zei dat op dit moment slechts één van de ongeveer honderd Iraakse legerbataljons in staat is op eigen houtje, zonder Amerikaanse ondersteuning, te opereren tegen de (soennitische) opstandelingen in het land. Dat waren er voorheen drie, zei de generaal, zonder daar verder op in te gaan. Hij zei wel dat het aantal getrainde manschappen gestaag groeit en dat in het algemeen de paraatheid van de Iraakse veiligheidstroepen de afgelopen maanden is verbeterd.

Gisteren was opnieuw een uiterst bloedige dag in Irak. In de overwegend shi'itische stad Balad werden meer dan negentig mensen gedood bij drie aanslagen met autobommen. Ook werd de dood gemeld van vijf Amerikaanse soldaten nabij de westelijke stad Ramadi. Vanochtend kwamen in Hilla elf omstanders om toen een autobom ontplofte op een drukke markt. Volgens waarnemers zijn de aanvallen op gewone burgers een poging het referendum te saboteren en een burgeroorlog uit te lokken.