Ajax geveld door vroege tegentreffer

Zowel Ajax als Arsenal werd gisteravond geteisterd door schorsingen en blessures. Daardoor stonden er in de Arena twee jonge ploegen tegenover elkaar. Althans dat wilde de Franse trainer van Arsenal, Arsène Wenger, iedereen doen geloven. The battle of the youngsters was in het voordeel van zijn team uitgevallen. Wellicht dat Wenger bij het begrip `jonge speler' de (ontbrekende) veteraan Dennis Bergkamp (36) van de Gunners als maatstaf nam.

Dezer dagen moet hij nog maar eens de leeftijden nakijken van de dure profs die hij in zijn basisformatie opstelde. De meeste waren toch echt 24 jaar of ouder. Ook het eveneens gehandicapte Ajax wist met Vonk, Lindenbergh, Charisteas, Grygera en Galásek nog wat routine in het veld te brengen. Maar in kwalitatief opzicht konden zij niet tippen aan namen als Ashley Cole, Fredrik Ljungberg, Sol Campbell, Robert Pirès en Lauren.

Gezien deze krachtsverhoudingen was het niet zo vreemd dat Ajax weinig kans maakte tegen de Londense ploeg. Temeer daar er na 1 minuut en 20 seconden al een 1-0-voorsprong voor Arsenal op het scorebord stond en het team van trainer Danny Blind feitelijk dus met een achterstand aan de wedstrijd begon. Ajax, met Thomas Vermaelen (19) en Urby Emanuelson (19) als enkele zeer onervaren spelers, moest een krachttoer leveren om nog een goed resultaat af te dwingen. En weinigen zullen daar in de Arena in hebben geloofd.

Achteraf gaven de statistieken van de Champions League aan dat Ajax zestig procent balbezit had, tegen Arsenal veertig. Zulke cijfers zeggen soms weinig of niets. Het gaat tenslotte om de effectiviteit. En daar sprongen de fysiek veel sterkere spelers van Arsenal door hun ervaring beter mee om. Wellicht had Blind wat meer risico moeten nemen om het kwaliteitsverschil op te heffen.

Hij liet zijn gelegenheidsformatie, met Babel onwennig op de rechterflank en Steven Pienaar achter de spitsen op nummer tien, aanvankelijk niet des Ajax' voetballen. De linkerkant bleef open. Linksbuiten Nourdin Boukhari zocht in de eerste helft vooral zijn toevlucht tot het middenveld. Dit ter ondersteuning van Pienaar en centrumspits Angelos Charisteas, die later in de wedstrijd aan het hoofd gewond raakte door een botsing met de granieten Kolo Touré en vervangen werd door de opnieuw machteloze Markus Rosenberg.

De tactische aanpassing van Blind leverde geen enkel rendement op. Sol Campbell en Touré gaven in het centrum van de defensie van Arsenal geen krimp. Wellicht was het verrassingseffect groter geweest als Ajax van begin af aan met zijn vleugelspel, dat Engelse ploegen niet kennen, het team van Wenger onder druk had gezet. Bijvoorbeeld met Babel op links, Pienaar op rechts, Boukhari achter de spitsen vanwege zijn schot en Charisteas in het centrum. Nu moesten de Ajacieden ook nog aan hun nieuwe rol wennen. Vanaf de vleugels kwam geen enkel gevaar.

In de tweede helft liet Blind de linkerflank door Boukhari wél bezetten. ,,We stonden immers met 1-0 achter'', verklaarde hij. De Ajax-trainer bestreed dat hij zijn spelers voor rust in een moeilijk keurslijf had geduwd. ,,Daar hadden ze geen problemen mee'', meende Blind. ,,Ik vond vooraf dat met een sterker bezet middenveld makkelijker geanticipeerd kon worden op de positiewisselingen bij Arsenal. Dat moest bij ons voor meer rust zorgen. Deze nederlaag kun je echt niet wijten aan de strijdwijze.''

Elke tactiek faalt sowieso als de uitvoering onzorgvuldig is. Kort na de aftrap speelde Emanuelson, aandachtig op de tribune gevolgd door de bondscoaches Van Basten en Van 't Schip, de bal te kort op Boukhari. De bal werd door spelers van Arsenal snel naar Ljungberg getransporteerd en de Zweed zette zijn team beheerst op voorsprong. Emanuelson deed daarna niets meer met de vrijheid die hij kreeg. De speldenprikjes van Ajax brachten Arsenal in de eerste helft geenszins aan het wankelen. Al hadden Boukhari en de slordige Pienaar kort voor rust een ideale mogelijkheid om Ajax op gelijke hoogte te brengen. Boukhari verzuimde zelf te schieten en Pienaar trapte de bal vervolgens over het doel.

Cruciaal in de tweede helft was de strafschop die de Spaanse arbiter Alfonso Perez Burrull aan Arsenal gaf. Hans Vonk dook na een mislukte buitenspelval in de looprichting van de doorgebroken José Antonio Reyes. De spits deed geen enkele moeite de doelman te ontwijken. Aanvankelijk aarzelde de scheidsrechter, maar na een signaal van zijn assistent langs de lijn wees hij tot vreugde van zijn bij Arsenal spelende landgenoot naar de penaltystip. Robert Pirès voltrok het vonnis. Daarna profiteerde Rosenberg nog van een goed gemikt schot van Tomas Galásek. De bal kwam via binnenkant paal voor zijn voeten en was niet te missen (2-1). Tot meer was Ajax niet in staat.

Blind zag in de actie van Vonk geen strafschop. ,,Hij hield zijn armen langs zijn lichaam. Het was voor honderd procent zeker geen penalty'', aldus de trainer van Ajax. De nederlaag weet hij vooral aan het slordige spel van zijn ploeg. ,,Er werden vaak verkeerde keuzes gemaakt.''

Voor de start van de Champions League hield Blind er rekening mee dat Arsenal te sterk zou zijn voor Ajax. Zijn ploeg moest zich richten op de tweede plaats om de volgende ronde te halen, zo redeneerde de trainer. Nu is de vraag wat de concurrentie thuis gaat doen tegen Arsenal, dat nooit verder kwam dan de kwartfinales. ,,Daarom was ik twee weken geleden zo laaiend dat we in Praag tegen Sparta al blij moesten zijn met een punt'', memoreerde Blind nog eens met een angstig voorgevoel.

Ajax

1

Arsenal

2

Ruststand 0-1. 2. Ljungberg 0-1, 69. Pires 0-2 (strafschop), 71. Rosenberg 1-2. Schdsr: Medina Cantalejo (Spa). Tsch: 47.000. Gele kaart Grygera, Pienaar, Vonk, Galasek (Ajax), Almunia (Arsenal).

    • Erik Oudshoorn