Huizen ongezien van de hand

Na Katrina was de huizenmarkt in en om New Orleans al oververhit. Door de orkaan Rita zijn nog eens duizenden huizen beschadigd.

De huizenjacht is geopend. Terwijl New Orleans door de orkaan Rita deels weer is overstroomd, bieden makelaars hun diensten aan. ,,Wij kopen huizen'', staat er op de felgele bordjes die overal in de stad opduiken.

,,Het gaat ze niet om het huis. Alleen maar om de modder eronder'', zegt makelaar Mike House (,,Dat is mijn echte naam''). Het is hectisch, op de huizenmarkt in en om New Orleans. Met honderdduizenden inwoners op de vlucht en volgens schattingen een miljoen woningen licht beschadigd en 200.000 definitief vernield, beseffen makelaars opeens dat ze na de hulpverleners de meest gewilde dienstverleners zijn. House, makelaar in Baton Rouge voor de landelijke keten Century 21: ,,We gingen de dag na Katrina open, met behulp van een noodgenerator. De airconditioner deed het niet, een ramp met dit weer. Zwetend of niet, ze wisten ons te vinden voor een huis.''

Sinds de dag dat orkaan Katrina aan land kwam zijn er in deze streek 797 woningen verkocht, zo blijkt uit gegevens van woningdatabase Multiple Listing Service. In dezelfde periode vorig jaar was dat de helft. En er zijn meer tekenen die de gekte op de markt illustreren: de gemiddelde vraagprijs is met 10 procent gestegen. Huizen die al een jaar te koop stonden zonder kijkers te trekken, gaan ongezien van de hand. En opeens zijn er in en om de niet getroffen stad Baton Rouge 3.000 huizen extra te koop gezet. Dat zijn, denkt makelaar House, met name tweede huizen of panden van mensen die al lang twijfelden over een verhuizing. Nu Baton Rouge van de ene op de andere dag twee keer zo groot is geworden – met extra zwervers en files als gevolg – houden sommigen het er voor gezien.

Woningen gaan grif van de hand. Op internet circuleren reclames in de geest van de gele bordjes op straat in New Orleans: ,,Problemen met betalingen? Als de bank je vindt, wordt je huis afgenomen. Ben dit voor. Ik koop je huis in contanten voordat dit gebeurt.''

,,Opportunisten'', zegt Arthur Sterbcow, bestuurder van veruit het grootste makelaarsbedrijf van Louisiana, Latter & Blum. ,,Dat soort wil mensen in nood uitbuiten. Daar houd ik niet van.'' Tegelijkertijd verdienen de 23 vestigingen van Sterbcow (twee staan nog steeds onder water, een is blijvend verwoest) deze weken veel geld aan vastgoedinvesteerders. Ze komen overal vandaan, zegt hij. Uit de VS, Noorwegen, Duitsland en zelfs Nederland. Wie de investeerders zijn, wil hij niet zeggen, wel dat ze oneindig diepe zakken hebben. ,,Ze denken dat de toekomst van goud is.'' Eén voorbeeld wil hij wel geven. Het waren dan wel geen woningen, maar een Fransman heeft hem carte blanche gegeven om zoveel mogelijk winkelpanden op te kopen als hij maar kan. Makelaars hebben de afgelopen weken geleerd dat hun markt vooralsnog geen grenzen kent. Sterbcow: ,,Het is als een ballon. Je drukt 'm ergens in, maar de lucht wil er ergens anders net zo hard weer uit.''

Het bijzondere aan deze situatie is dat Louisiana juist een van de weinige regio's in de VS was waar de woningmarkt niet oververhit was. De Amerikaanse huizenprijzen zijn de afgelopen jaren, geholpen door een historisch lage rente, explosief gestegen, in sommige regio's met meer dan 50 procent.

Geholpen door een natuurramp hebben nu dan ook New Orleans en Baton Rouge zich bij deze onevenwichtige markten aangesloten. Hier gaat de instabiliteit alleen nog een stap verder. Normaal moet een makelaar voor de verkoop langs het gerechtsgebouw. Daar kan hij de kadastrale gegevens controleren om de koop te effectueren. Maar in New Orleans zit dit gebouw zonder water en hebben de documenten waterschade opgelopen. De oplossing? Makelaars doen alsof. De koop is niet rechtsgeldig. Over een paar maanden zien we verder, is de teneur.

Zowel House als Sterbcow maken recordtijden door – en verwachten dat dit nog jaren gaat duren. Tegelijkertijd doen ze er alles aan niet de indruk te wekken meedogenloos geld te verdienen over de ruggen van de getroffen buurtgenoten. Op de website van House's kantoor kunnen bezoekers een denkbeeldig kaarsje opsteken en bidden voor de getroffenen. Geëvacueerden mogen met voorrang een huis kopen. ,,Het is een maand geweest die alle mogelijke records heeft gebroken'', zegt Sterbcow. ,,Maar hij was wel gebouwd op misère.''

    • Freek Staps