`Kwestie' TNT blijkt telkens tóch weer groter

Post-, expresse en logistiekbedrijf TNT laat fiscale onregelmatigheden onderzoeken. De kwestie is niet nieuw, maar wel hardnekkig.

Een 'issue' met de Britse fiscus. En ,,een discussie'' met Inland Revenue, zoals de belastingdienst in het Verenigd Koninkrijk heet. Op die manier maakte bestuursvoorzitter Peter Bakker op 19 februari 2004 (en niet 2003, zoals gisteren abusievelijk in deze krant stond) voor het eerst melding van de zaak.

Die kwestie zou inmiddels de 'Zaak-olievlek' kunnen heten. Donderdagavond laat liet het post-, expresse- en logistiekconcern TNT/TPG in een persbericht weten dat onderzoeken die voortvloeien uit de oorspronkelijke problemen ,,een materieel effect op TNT's resultaten en financiële positie kunnen hebben''. Oftewel: een bedreiging van nog onbekende grootte van de winst in een zaak waarover de financiële topman van TNT, Jan Haars, destijds zei dat ,,de scope (reikwijdte) maximaal 40 miljoen euro'' zou bedragen.

De kwestie met de Britse fiscus bleek een al langer lopende zaak, die in 2003 bij het accorderen van de jaarrekening over 2002 nog aan de aandacht van huisaccountant PriceWaterhouseCoopers was ontsnapt. Maar een jaar later weigerde de accountant kort voor de presentatie van de resultaten over 2003 zijn handtekening te zetten. De regels waren aangescherpt, legde Haars uit in een verwijzing naar de hardere opstelling van de Amerikaanse beurswaakhond SEC. ,,We hebben geprobeerd de zaken in te korte tijd af te ronden'', zo verontschuldigde de financiële topman zich voor de wanvertoning die leidde tot een koersdaling van 5 procent.

Een maand later, op 19 maart 2004, stond de handtekening wel onder het formulier 20F voor de SEC. Maar tegelijkertijd moest TPG melden dat het 'maximale' bedrag van 40 miljoen inmiddels een reservering van 59 miljoen euro was geworden. Volgens TPG moest ,,de uiteindelijke verplichting'' nog worden vastgesteld door Inland Revenue. Uit een intern onderzoek was gebleken dat TPG relevante informatie had onthouden aan de Britse fiscus. De problemen speelden alleen bij ,,enkele Engelse dochterondernemingen'', zo bezwoer een TPG-woordvoerder.

Weer drie weken later werd de sluier verder opgelicht op de algemene aandeelhoudersvergadering van TNT. Daar gaf commissaris Jan Hommen, toen financieel topman van Philips, nu voorzitter van de raad van commissarissen van TNT, enige openheid van zaken. Het probleem, aldus Hommen, betrof valutacontracten van een TPG-dochter die volgens de Britse fiscus ten onrechte als aftrekposten waren opgevoerd.

TPG-topman Bakker beloofde beterschap en bood de aandeelhouders zijn verontschuldigingen aan. Gevraagd naar zijn eigen rol in de langdurige kwestie zei Bakker: ,,Ik was de CFO (financieel bestuurder) in 1998 (en tot 2001), maar het gaat om een meerjarige discussie met de fiscus''. Hommen toen: ,,Bakker, noch andere leden van de raad van bestuur kan een verwijt worden gemaakt''.

In augustus vorig jaar leverde TPG naar aanleiding van een intern onderzoek een rapport in bij Inland Revenue. ,,Die hebben dat bestudeerd en de discussie daarover is nog niet afgelopen'', zei Bakker in februari tegen deze krant bij de presentatie van de jaarcijfers over 2004. Hij voegde er aan toe: ,,Maar ik verwacht geen financiële consequenties''.

In het persbericht van donderdag laat TNT weten een ,,aanvulling'' op dit rapport voor te bereiden over niet eerder gemelde kwesties. Intussen blijkt dat de problemen niet beperkt blijven tot ,,enkele Engelse dochterondernemingen'' zoals in maart vorig jaar werd gesteld. TNT onderzoekt ,,de fiscale positie van enkele dochterondernemingen elders'' en ,,onrechtmatig handelen'', aldus het persbericht.