Evacuatie om orkaan Rita gestagneerd

De evacuatie van het door orkaan Rita bedreigde gebied in de Amerikaanse staat Texas is gisteren vastgelopen doordat snelwegen verstopt raakten. Ruim twee miljoen mensen uit Texas en Louisiana zijn inmiddels op de vlucht geslagen voor de orkaan, die naar verwachting vannacht of morgenochtend aan land komt.

Op de wegen vanuit de Texaanse stad Houston (met twee miljoen inwoners de vierde stad van de Verenigde Staten) stonden gisteren files van soms meer dan 150 kilometer lengte. Het verkeer bewoog slechts met enkele kilometers per uur en kwam vaak geheel vast te staan, waardoor motoren oververhit raakten en automobilisten zonder brandstof kwamen te zitten. Velen parkeerden hun auto langs de snelwegen en gingen lopend verder. Anderen keerden om, om de komst van Rita – gisteren iets in kracht afgenomen tot een orkaan van de vierde categorie – dan maar thuis af te wachten. De Nationale Garde reed – onder politie-escorte – met tankwagens langs de snelwegen om auto's en tankstations weer van brandstof te voorzien.

Burgemeester White van Houston gaf gisteravond toe dat de evacuatieplannen niet hadden voorzien in de huidige grote verkeersstromen. Die ochtend had White de bevolking nogmaals opgeroepen om te vertrekken, omdat ,,de tijd van wachten voorbij was''. Gewaarschuwd door de slachtoffers en schade die orkaan Katrina drie weken geleden maakte in New Orleans, vertrokken grote stromen mensen. Het stadje Galveston, gelegen op een eiland voor de kust, was gisteren voor 90 procent geëvacueerd.

White zei gisteravond dat alleen zij die in de lager gelegen delen van Houston wonen de stad nog moeten verlaten. Inwoners van delen met minder overstromingsrisico kunnen volgens hem beter thuis veiligheid zoeken dan zich te begeven in de ,,dodelijke val'', die de snelwegen zijn geworden. President Bush zou vandaag het gebied in zijn thuisstaat Texas bezoeken.

Omdat Rita iets noordwaarts is afgebogen is nu ook het westelijke deel van de staat Louisiana extra gealarmeerd. In New Orleans is gisteren de eerste regen sinds Katrina gevallen, als voorloper van Rita. Het waterpeil in de stad steeg weer iets. Grootste vrees is dat vloedgolven (naar verwachting tot 6 meter hoog) de provisorisch gerepareerde dijken weer zullen doen breken. Het US Army Corps of Engineers, de Amerikaanse rijkswaterstaat, verstevigde de gerepareerde delen gisteren met zandzakken en stalen balken.

Gouverneur Blanco van Louisiana, bekritiseerd om haar aanpak van Katrina, riep 500.000 inwoners van het zuidwestelijke deel van de staat op in noordelijke richting te vertrekken. Over degenen die weigeren te evacueren merkte zij bitter op dat zij maar beter hun sofinummer met watervaste inkt op hun arm konden schrijven. Daarmee doelde ze op de moeilijkheid om slachtoffers van Katrina, die lange tijd in het water hebben gelegen, te identificeren. Het officiële aantal slachtoffers door Katrina was gisteren opgelopen tot 1.066. De verplichte evacuatie van het zuidelijker in Texas gelegen Corpus Christi is opgeheven.