Miljoen mensen vluchten voor Rita

Naar schatting 1,3 miljoen inwoners van de Amerikaanse staten Texas en Louisiana zijn op de vlucht geslagen voor de orkaan Rita, die gisteravond boven de Golf van Mexico in kracht is toegenomen tot categorie 5. Dat is de hoogste trap op de schaal van Saffir-Simpson. Daarmee heeft Rita dezelfde intensiteit bereikt als de orkaan Katrina, die drie weken geleden grote schade aanrichtte in Louisiana en Mississippi, op haar hoogtepunt.

Momenteel is Rita de op twee na sterkste orkaan in het Atlantische gebied sinds metingen begonnen. Omdat zij nog ruim een dag aan energie kan winnen boven het water van de Golf van Mexico voordat zij vermoedelijk in Texas aan land gaat, verwacht het National Hurricane Center (NHC) in Miami dat Rita krachtiger kan worden dan Katrina, die als een categorie 4 de kust bereikte. Vooralsnog is de voorspelling dat Rita tussen de Texaanse plaatsen Galveston en Corpus Christi aan land komt, maar een veel uitgestrekter gebied wordt uit voorzorg ontruimd.

Directeur Mayfield van het NHC verwacht dat sterke winden als de voorbode van Rita ontruimingen vrijdag onmogelijk zullen maken en raadde gisteren lokale bestuurders aan vandaag zoveel mogelijk mensen te evacueren. Burgemeester White van het twee miljoen inwoners tellende Houston in Texas kondigde gisteren een verplichte evacuatie af voor inwoners van de laaggelegen en overstromingsgevoelige delen van de stad en omgeving. In de stad verblijven naar schatting 100.000 evacués uit het door Katrina getroffen gebied, met name uit New Orleans. In 2001 veroorzaakte tropische storm Allison (minder krachtig dan een orkaan) uitgebreide overstromingen in Houston.

Galveston, 58.000 inwoners, gelegen op een strook eilanden voor de kust van Texas, begon dinsdag met de ontruiming van zieken- en verzorgingshuizen. Het stadje herdacht recent nog de minstens 6.000 slachtoffers die in 1900 vielen als gevolg van een orkaan. Ook in het zuidelijker gelegen Corpus Christi (278.000 inwoners) is begonnen met evacuatie.

Het in Houston gevestigde Johnson Space Center van ruimtevaartorganisatie NASA heeft het commando over het internationale ruimtestation ISS overgedragen aan de partners in Rusland en dekt de computers af met plastic.

Een kerncentrale in Bay City, ten zuiden van Houston, is gisteren op last van de federale Nuclear Regulatory Commission gesloten. De centrale levert elektriciteit voor een miljoen huishoudens. De productie is volgens een woordvoerder conform de noodplannen overgedragen aan kerncentrales buiten de regio.