Getouwtrek om Versatel

Hedge fund Centaurus Capital maakt ernst met zijn streven het Zweedse telecomconcern Tele2 ertoe te dwingen zijn bod van 2,20 euro per aandeel op zijn Nederlandse branchegenoot Versatel te verhogen. Na er niet in geslaagd te zijn Tele2 goedschiks te bewegen tot het verhogen van zijn bod, hebben Centaurus en een groep geestverwante hedge funds een rechtszaak aangespannen om de transactie te blokkeren. De rebellerende beleggers, die gezamenlijk 13,6 procent van Versatel bezitten, beschuldigen Tele2 ervan te trachten Versatels grootste aandeelhouder Talpa Capital via douceurtjes aan zijn kant te krijgen. Talpa is onderdeel van het media-imperium van John de Mol, dat Versatel van inhoud voorziet in de vorm van onder meer Big brother-opnamen en voetbalverslagen.

Centaurus beweert ook dat de pogingen van Tele2 om de minderheidsaandeelhouders uit te kopen, illegaal zijn. Als Tele2 de steun van 95 procent van de Versatel-aandeelhouders weet te verwerven, kan het de rebellen tot de verkoop van hun stukken dwingen. Maar zoals de zaken er nu voor staan, lukt dat zeker niet. Om daar iets aan te doen, stelt Tele2 voor na het sluiten van de overeenkomst genoeg van zijn eigen aandelen in de overnameconstructie te gieten om zijn belang boven de 95 procent uit te tillen.

Centaurus heeft veel te verliezen. Het fonds heeft een deel van zijn aandelen voor meer dan 2,20 euro per stuk gekocht, hoewel onduidelijk is hoeveel precies. Zijn reputatie, die al beschadigd was door de nederlaag in de strijd om de overname van de Britse telecomaanbieder Energis, zou een nieuwe deuk oplopen als het opnieuw bakzeil zou moeten halen.

Maar ook voor Tele2 staat er meer op het spel dan alleen maar geld. Als het bedrijf een gebaar zou maken, zou dat kunnen worden opgevat als een erkenning dat de beschuldigingen een kern van waarheid bevatten. De geloofwaardigheid van Tele2 bij toekomstige transacties zou daardoor schade oplopen. Tele2 is er nog nooit in geslaagd een beursgenoteerd bedrijf over te nemen. De beste manier voor Centaurus om Tele2 tot inschikkelijkheid te dwingen, is het vinden van een andere gegadigde voor Versatel. Toch heeft zich nog geen andere bieder gemeld, ondanks het feit dat Versatel al bijna een half jaar te koop is. Dat kan de reden zijn dat beleggers zich niet op de kast hebben laten jagen door het nieuws over de door Centaurus aangespannen rechtszaak.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.

    • Mike Verdin