Galveston leeft al 105 jaar met `de storm'

De aankondiging van orkaan Rita zal bij inwoners van het Texaanse stadje Galveston gedachten oproepen aan wat zij zonder verdere aanduidingen ,,de storm'' noemen. Op 8 september 1900 werd hun op een eiland gelegen havenstadje grotendeels verwoest door een orkaan die aan 6.000 tot 12.000 mensen het leven kostte. Daarmee is de naamloze orkaan – en niet Katrina, zoals sommigen vreesden – nog altijd voorzover bekend de dodelijkste natuurramp uit de geschiedenis van de Verenigde Staten.

Twee weken geleden herdachten de Galvestonians voor de 105de keer hoe driekwart van hun huizen vernietigd werd. ,,Er zijn chronologisch significantere herdenkingen geweest, zoals de eerste, de vijftigste en de honderdste'', schreef The Galveston County Daily News, ,,maar geen had zo'n macabere context als deze'', doelend op de ravage door Katrina, de week ervoor.

Galveston heeft zijn les geleerd. Al voor 1900 waren er plannen om de stad met dijken beter te beschermen tegen vloedgolven, maar die werden afgewezen omdat de stad, die toen bloeide als grootste haven van Texas, nooit eerder was getroffen door een orkaan. Toen het water meer dan normaal steeg maakte niemand zich zorgen en speelden kinderen gewoon in zee, is te lezen op de herdenkingswebsite van de gemeente, www.1900storm.com. Toen Isaac Cline, de belangrijkste meteoroloog van het toen 37.000 inwoners tellende Galveston, het eerste water de stad zag binnenlopen, begreep hij de ernst van de situatie. De hele ochtend reed hij op zijn paard over het strand om mensen te manen zich naar hoger gelegen gebied te haasten.

Maar echt hoger gelegen gebied was er niet op het vlakke eiland, dat dan ook volledig overstroomd werd. ,,Er was eigenlijk geen eiland meer, alleen zee, waarin huizen boven de golven uitstaken'', schreef Cline in zijn memoires. Bij de wederopbouw werden dijken langs de kust gebouwd, en het oppervlak van de stad aan de kustzijde met ruim 5 meter opgehoogd.

Nu, met de aankondiging dat orkaan Rita ergens tussen Galveston en het zuidelijker gelegen Corpus Christi aan land zal komen, behoort Galveston tot de eerste gemeenten in de regio die evacueren. Dinsdag werd begonnen met de ontruiming van verzorgings- en ziekenhuizen, gisteren en vandaag volgt de rest van de bevolking. Onderzoekers schatten dat in 1900 windsnelheden tot 225 kilometer per uur gehaald werden. Bij Rita zijn gisteren windsnelheden boven 265 kilometer per uur gemeten.