Woede om Brits optreden in Basra

Britse troepen hebben gisteren de gevangenis in de Zuid-Iraakse stad Basra met tanks bestormd om twee gearresteerde Britse militairen in burger te bevrijden. De lokale autoriteiten hebben woedend gereageerd. Het incident onderstreept dat de Britse controle over het zuiden van Irak minder sterk is dan de Britse autoriteiten het doen voorkomen.

Politici en journalisten, die toch al tegen de Britse deelname aan de oorlog in Irak waren, hebben hun oproep herhaald de Britse troepen zo snel mogelijk terug te trekken.

Eerst mislukte de Britse bevrijdingsoperatie van gisteren, die slechts met enkele pantserwagens werd uitgevoerd. Een groep jongeren, mogelijk aanhangers van de radicale islamitische geestelijke Muqtada al-Sadr, staken de voertuigen in brand met benzinebommen. De inzittenden konden maar ternauwernood het vege lijf redden. Sommigen ontkwamen terwijl hun uniformen al vlam hadden gevat. Volgens het Britse ministerie van Defensie raakte niemand ernstig gewond.

Daarop mobiliseerden de Britten zwaarder materieel en braken door een muur van de gevangenis. In het complex troffen ze het gezochte tweetal echter niet aan. Dit bleek naar een naburig huis te zijn overgebracht, waar de troepen hen alsnog wisten te bevrijden. Zo'n 150 andere gedetineerden zagen volgens Iraakse bronnen hun kans schoon uit de gevangenis te ontsnappen.

De gouverneur van Basra, Mohammed al-Waili, noemde het Britse optreden ,,barbaars''. Naar zijn zeggen hadden de Britten tien tanks ingezet en ook helikopters. ,,Dit is onverantwoordelijk.''

Het Britse ministerie van Defensie zegt dat er met de autoriteiten was onderhandeld over de vrijlating van het tweetal. Volgens de Britten was de aanhouding onwettig omdat was afgesproken dat Britse militairen niet door de Iraakse justitie kunnen worden vervolgd.

De twee militairen in burger, vermoedelijk commando's, waren 's morgens aangehouden. Ze reden in een gewone auto en hadden zich als Arabieren uitgedost. Ze weigerden te stoppen bij een checkpost, naar wordt aangenomen uit vrees dat het ging om militieleden die zich uitgaven voor politieagenten. Er werd geschoten en de mannen werden gearresteerd.

Het is onrustig in Basra sinds de Britten zondag een commandant van de militie van Sadr aanhielden.