Lange jeugd Neanderthalers

Neanderthalers hebben wel degelijk een even lange jeugd gehad als moderne mensen. Dit blijkt uit een verbeterde analyse van de groeirandjes op fossiele Neanderthal-tanden (Proceedings of the National Academy of Sciences, online 19 september). Uit de groeisnelheid van tanden kan een groeicurve van het hele lichaam worden afgeleid, en dus ook de duur van de kindertijd. Een lange kindertijd betekent een lange leerperiode en die leerperiode biedt grotere flexibiliteit in denken en gedrag.

Een team van Amerikaanse en Britse onderzoekers vergeleek de fossiele tanden met tanden van moderne Britten en Zuid-Afrikanen. Een eerdere, veel minder uitvoerige analyse van de tandglazuurgroeirandjes van Neanderthalers wees nog op een kortere jeugd. Neanderthalers zijn mensachtigen die leefden in Europa tussen 200.000 en 30.000 jaar geleden. Ze hadden even grote hersenen als moderne mensen.