Alleen top in Spanje

Roberto Heras heeft gisteren een historische prestatie geleverd door voor de vierde maal de Ronde van Spanje op zijn naam te schrijven. Nooit eerder won een renner de Vuelta zo vaak.

En toch wordt de 31-jarige Spanjaard uit de ploeg Liberty Seguros niet tot de allerbeste wielrenners gerekend. Heras leek een grote rol in de Tour de France te gaan spelen, maar die belofte heeft hij (nog) niet ingelost. En in de een na belangrijkste etappekoers van de wereld, de Ronde van Italië, is hij niet verder gekomen dan één ritoverwinning.

Vooral in 2002 leek Heras het in zich te hebben een belangrijke rol in het Tour-klassement te gaan spelen. Niet dat hij in dat jaar een gooi deed naar de gele trui, maar hij imponeerde als meesterknecht van Lance Armstrong in de bergen. Steeds weer reed hij voor zijn Amerikaanse kopman uit en iedereen vroeg zich af, hoe ver Heras zou komen als hij voor zijn eigen kansen kon rijden.

Niet heel ver, zo bleek tot dusver. Eind 2003 besloot hij zijn contract met Armstrongs ploeg US Postal in de prullenbak te gooien. Dat kostte hem een afkoopsom van 1,6 miljoen euro, maar zijn salaris van 1,2 miljoen euro bij Liberty Seguros verzachtte het leed. De resultaten in de Tour vielen ronduit tegen: in 2004 en ook in 2005 gaf Heras vóór de aankomst in Parijs op.

Na zijn eerste eindoverwinning in de Vuelta, in 2000, werd hem de onvermijdelijke vraag al gesteld. Kan jij ooit de Tour winnen? ,,Pas als ik mijn tijdritten aanzienlijk verbeter, kan ik gaan denken aan een zege in de Tour.'' In 2000 werd hij vijfde in de Tour, de beste prestatie van de renner uit Béjar.

En toch zijn de prestaties van Heras in de Vuelta groots te noemen. Hij won de ronde niet alleen vier keer (eerder in 2000, 2003 en 2004) maar boekte ook tien ritzeges en droeg 37 dagen de leiderstrui sinds het begin van zijn profloopbaan in 1995. In deze editie liet Heras wederom zien dat zijn tijdritten sterk verbeterd zijn. Afgelopen zaterdag bijvoorbeeld, in een tijdrit over 38 kilometer, reed hij bijna even snel als winnaar Ruben Plaza.

De vierde zege in de Vuelta zou voor Heras de opmaat kunnen zijn voor een nieuwe poging in de Tour een rol van betekenis te spelen. Volgend jaar zet hij op de Ronde van Italië in. Volgens ploegleider Manolo Saiz is die koers hem op het lijf geschreven. ,,Daarna zien we wel of Roberto naar de Tour gaat, of nog een keer gaat proberen de Vuelta te winnen.''