Vrouwen mogen kiezen in Jeddah

Voor het eerst krijgen vrouwen actief én passief kiesrecht in een vertegenwoordigend lichaam in Saoedi-Arabië. Zakenvrouwen in de havenstad Jeddah mogen in november deelnemen aan de verkiezingen voor het bestuur van de plaatselijke Kamer van Koophandel (JCCI), zo heeft voorzitter Ghassan al-Suleiman gisteren bekendgemaakt. Het ministerie van Handel in Riad heeft daarmee deze week ingestemd. Vrouwen waren nog uitgesloten van de gemeenteraadsverkiezingen die begin dit jaar in Saoedi-Arabië werden gehouden.

Sindsdien is echter koning Abdullah aangetreden, wat volgens sommige Saoedische waarnemers een rol kan hebben gespeeld bij de besluitvorming in Riad. De relatief hervormingsgezinde kroonprins volgde vorige maand zijn overleden halfbroer Fahd als koning op. Dat Jeddah de primeur heeft, was te verwachten. De hele atmosfeer in Jeddah, doorgangsoord voor pelgrims uit de hele wereld, is van oudsher liberaler dan in andere delen van het ultraconservatieve land. Eerder werd het zakenvrouwen toegestaan het grote internationale economisch forum dat jaarlijks in Jeddah plaatsheeft, toe te spreken. Vrouwen maken 10 procent uit van de 40.000 leden van de JCCI.

Volgens Ghassam al-Suleiman hebben tot dusverre acht vrouwen te kennen gegeven belangstelling te hebben voor een van de 12 zetels van het bestuur van de Kamer van Koophandel die ter beschikking staan, naast 51 mannen. ,,We zullen het niet erg vinden als ze alle beschikbare zetels winnen – als ze dat verdienen'', zei hij. Suleiman zei ook dat andere Kamers van Koophandel het initiatief steunen. ,,Ze zullen onze verkiezingen van nabij volgen'', zei hij.

Overigens bestond er eerder wel degelijk verzet tegen de kandidatuur van vrouwen. De aanmelding van vier zakenvrouwen werd begin deze maand nog geweigerd. De Engelstalige Saudi Gazette meldde toen een uitspraak van het hoofd van de verkiezingscommissie van de Kamer van Koophandel dat ,,de verkiezing alleen zal zijn voor mannen zoals het altijd is geweest sinds de oprichting van de JCCI 26 jaar geleden''. ,,De Kamer ontving geen opdracht om vrouwen als kandidaten in de verkiezingen te accepteren'', aldus het hoofd van de commissie.

Maar Suleiman zei tegen de eveneens Engelstalige Arab News dat vrouwen én mannen in de JCCI het initiatief steunen. En hoewel hij volgens de krant wel wat problemen verwachtte, geloofde hij dat het besluit juist en de tijd rijp was.