Topgolf in Rotterdam, maar zonder glamour

Rotterdam heeft met het International Open een groot golftoernooi in de regio. De wedstrijd past in de Challenge Tour, de eerste divisie van het golf. ,,Meestal komt daar nauwelijks publiek.''

Rotterdam is dit jaar sporthoofdstad van Europa. En bij dat predikaat wilde de gemeente in 2005 ook graag een golftoernooi in de Maasstad. Dat is het Rotterdam International Open geworden. Het toernooi, dat tot en met zondag wordt gespeeld op Golfclub Broekpolder, maakt deel uit van de Challenge Tour, de eerste divisie van het Europese golf.

De spelers op de Challenge Tour hebben allemaal hetzelfde doel: het wedstrijdcircuit zo snel mogelijk verruilen voor de grote Europese Tour waar ook Maarten Lafeber, Robert-Jan Derksen en Rolf Muntz spelen. Het verschil tussen de twee circuits is in alle opzichten enorm. Op Broekpolder, in Vlaardingen, wordt deze week gespeeld om 115.000 euro prijzengeld, waarvan 17.000 voor de winnaar. Nog altijd een sympathiek bedrag voor vier rondjes golfen, maar een schijntje vergeleken met de miljoenen die vergeven worden op de Europese Tour. Veel golfers op de Challenge Tour leggen toe op het spelen van toernooien, het prijzengeld weegt meestal niet op tegen de gemaakte onkosten. Op de Challenge Tour is de glitter en glamour ver weg. De golfers spelen doorgaans in volstrekte anonimiteit. ,,Bij de meeste toernooien komt nauwelijks publiek,'' zegt de Nederlandse golfer Inder van Weerelt die dit jaar ongeveer acht toernooien kan spelen op de Challenge Tour. ,,Als je een birdie maakt hoop je op applaus, maar meestal blijft het angstvallig stil.''

Ondanks het geringe prijzengeld en de gebrekkige ambiance, zijn de spelers blij met de Challenge Tour. Het circuit biedt de mogelijkheid toernooien te spelen met veel concurrentie, op goed geprepareerde banen en wie aan het einde van het jaar in de top-20 van de ranking staat promoveert automatisch naar de Europese Tour. Ook Maarten Lafeber en Robert-jan Derksen speelden zich via de Challenge Tour naar de Europese Tour. Voor Inder van Weerelt is dat doel nog ver weg. Hij speelt zijn meeste toernooien op de EuroPro Tour, nog een divisie lager dan de Challenge Tour. Niet één Nederlandse golfer is er tot op heden in geslaagd een vaste plek te verwerven op de Challenge Tour. Nederland is aardig op weg een golfland te worden, maar het gat achter Lafeber, Derksen en Muntz is nog altijd schrikbarend groot. Om deel te mogen nemen aan de buitenlandse toernooien van de Challenge Tour zijn Nederlandse golfers afhankelijk van invitaties. Op Broekpolder komt wel een contingent Nederlandse golfers aan de start. Het deelnemersveld is zeer gemêleerd. Van jonge toptalenten die over een paar jaar zomaar in het Europese Ryder Cup team kunnen spelen, tot oudere professionals die nog altijd de hoop niet hebben opgegeven eens door te breken naar de Europese Tour. Opvallende namen zijn Mark Mouland en Tobias Dier, twee voormalige winnaars van het Dutch Open die hun speelrecht op de Europese Tour verloren en nu knokken om op het hoogste podium terug te keren. Organisator Maarten van Dam van TMS hoopt op flink wat publiek bij het Rotterdam International Open. ,,De spelers zitten qua niveau heel dicht tegen de Europese Tour aan, er wordt absoluut topgolf gespeeld, deze golfers verdienen veel toeschouwers.''

Van Dam wil volgend jaar weer een Challenge Open in Nederland organiseren. ,,Voor de ontwikkeling van het Nederlandse golf is het belangrijk dat het toernooi blijft. De financiële bijdrage van Rotterdam Topsport [40.000 euro] zal zo goed als zeker wegvallen, dus wellicht dat het Rotterdam International Open eenmalig is. Maar een Challenge Open gaat er in 2006 weer komen, ik heb zelfs al een datum in september. De sponsors zijn enthousiast. Ik wil het toernooi uitbouwen tot één van de grootste toernooien op de Challenge Tour met 250.000 euro prijzengeld.''