Sneijder voorkomt afgang Ajax

Het is dat Ajax nog die kleine middenvelder heeft rondlopen met zijn gouden trap in de benen. Anders had het gisteravond de eerste wedstrijd in de Champions League tegen Sparta Praag zeker verloren. Wesley Sneijder compenseerde in de Tsjechische hoofdstad het gemis aan een goede centrumspits door in de eerste minuut van de extra tijd met een venijnig schot een punt veilig te stellen (1-1). Aanvankelijk was de Utrechter dit seizoen niet goed genoeg in de ogen van trainer Danny Blind. Tot hij zijn gram haalde met twee treffers in de voorronde tegen Brøndby waardoor Ajax zich mocht inschrijven voor het miljoenenbal.

Sindsdien fungeert Sneijder weer als de spil op het middenveld. Vaak als linkshalf, maar gisteren centraal achter de spitsen op de positie van nummer tien. Door twee controlerende middenvelders in zijn rug te laten spelen (gisteravond Olaf Lindenbergh en Tomas Galásek) heeft Blind een modus gevonden om de beperkte defensieve kwaliteiten van lichtgewicht Sneijder aan te vullen waardoor de balans in het elftal niet wordt verstoord.

Er zat veel frustratie in het vlammende schot van Sneijder. Tot dat moment had Ajax vrijwel de hele wedstrijd gedomineerd. Voor het doel van Sparta ontbrak het echter aan schotvaardigheid. Voor een deel was dat toe te schrijven aan de ongelukkige inbreng van de Zweed Markus Rosenberg. Het is de vraag hoe lang Blind zijn aankoop nog de hand boven het hoofd kan houden. De trainer zal tot het besef zijn gekomen dat het zelfvertrouwen van de nieuweling steeds verder afbrokkelt als hij, zoals in de afgelopen weken, tijdens de rust wordt gewisseld. Zeker als z'n concurrent Angelos Charisteas dan ook nog scoort, hetgeen zaterdag tegen Willem II gebeurde. Vandaar waarschijnlijk dat Blind gisteravond Rosenberg maar liet staan na een helft waarin hij bijna een handvol kansen miste.

Maar Ajax I is geen leerschool voor spitsen in opleiding. Van dit team wordt altijd resultaat verwacht, gekoppeld aan goed voetbal. In zijn hart zal Blind wellicht Ryan Babel al willen uitproberen als centrumspits. Maar dan mist hij aan de linkerkant een speler die vooral gevaar sticht als hij vanaf links naar binnentrekt en laag met rechts uithaalt. Van de twee kwade opties, zal Blind in de nabije toekomst de minst slechte moeten kiezen. Als hij handelt naar zijn commentaar van gisteravond, gaat hij Rosenberg nog niet slachtofferen. ,,Los van de gemiste kansen vond ik hem goed spelen'', aldus Blind opmerkelijk genoeg. ,,Er ging wel degelijk dreiging van Markus uit. Hij vergat alleen twee doelpunten te maken.''

In de Praagse Arena, waar het Nederlands elftal over een kleine maand tegen Tsjechië moet aantreden, speelde Blinds tactiek het kwaliteitsarme Sparta Praag in de kaart. De flankspelers (Ryan Babel, Steven Pienaar), die hun acties niet langs de lijn afrondden maar de trechter voor het doel zochten, waren zelfs voor de beperkte spelers van de leeggekochte Oost-Europese ploeg makkelijk te verdedigen. Het team van de langs de kant gillende trainer Jaroslav Hrebik speelde bewust afbraakvoetbal. Bijna leek dat succes op te leveren.

Ajax had in de eerste helft zelfs zeventig procent balbezit. Dat resulteerde wel in een aantal kansen, maar niet in doelpunten. ,,We haalden de trekker niet over'', mopperde Blind later. Ajax mocht van de Tsjechen op het middenveld zijn gang gaan. Kort voor rust constateerde Blind al dat zijn ploeg telkens voor de makkelijkste oplossing koos en te weinig doelgericht speelde. ,,We kregen steeds minder oog voor de diepte. Het rondspelen ging alleen nog om het rondspelen.''

Het risicoloze spel zonder enige scherpte voor het doel, werd Ajax bijna fataal. In de eerste helft was Sparta Praag nauwelijks gevaarlijk geweest. De schoten die doelman Hans Vonk op zich af zag komen, waren zelden op doel gericht. Maar de beweeglijke invaller Miroslav Matusovic zorgde voor meer efficiency in het spel van de Tsjechen. Na ruim een uur kon Vonk een afstandsschot van Matusovic maar net tegen de binnenkant van de paal tikken. De bal rolde langs de doellijn naast. Kort erna was er voor de doelman van Ajax geen redden aan. Galásek werkte de bal in het strafschopgebied na een korte corner zodanig slecht weg dat Matusovic in de rebound genadeloos kon uithalen. Onhoudbaar voor Vonk verdween de bal in de kruising. Daarna keerde het vertrouwde beeld weer terug met een dominerend Ajax en een verdedigend Sparta. Een kwartier voor tijd wisselde Blind de falende spits Rosenberg toch maar voor Charisteas. Tevens bracht hij Mauro Rosales in voor Pienaar. Het leek of deze ingrepen te laat kwamen, tot de bevlieging van Sneijder in de extra tijd Ajax alsnog langszij bracht.

Vooraf had Blind dit eerste duel in de Champions League al als `cruciaal' bestempeld. Hij gaat er vanuit dat Ajax en Sparta Praag achter Arsenal om de tweede plaats in groep B zullen strijden. En die plek geeft ook recht op de volgende ronde. Met een overwinning in Praag had Ajax direct goede zaken kunnen doen. Vandaar dat Blinds ergernis, ondanks de ontsnapping in de extra tijd, groot was. ,,Het is verschrikkelijk dat we hier nog blij moeten zijn met een punt. Te gek voor woorden. Er heeft duidelijk meer ingezeten.''

Sparta Praag

1

Ajax

1

Ruststand 0-0. 66. Matusovic 1-0, 91. Sneijder 1-1. Schds: Larsen (Den). Tsch: 15.386. Gele kaart: Galásek (Ajax).

    • Erik Oudshoorn