Oorzaak grootste aardbeving bekend

De grootste aardbeving die ooit is geregistreerd, die van Chili in mei 1960, is voorafgegaan door een periode van vier eeuwen waarin de spanning in de aardkorst er steeds verder opliep. Seismologen schrijven vandaag in Nature dat er langs het breukvlak voor de kust van Chili vóór 1960 geen effectieve ontlading had plaatsgehad sinds de Spaanse veroveraars in 1575 door een aardbeving werden opgeschrikt. Tot voor kort vonden seismologen het moeilijk om de monsteraardbeving te verklaren, omdat in het gebied ook aanwijzingen zijn gevonden voor aardbevingen in 1837 en 1737. Intensieve bestudering van de bodem heeft de wetenschappers er nu van overtuigd dat deze twee aardbevingen het meest aardbevingsgevoelige deel van de Chileense breuklijn niet hebben ontlast. Chili is kwetsbaar voor aardbevingen omdat daar de oceanische Nazca-plaat onder het Zuid-Amerikaanse continent schuift. Dat gebeurt met een gemiddelde snelheid van circa 8 centimeter per eeuw, maar zeer schoksgewijs.