Honkbalploeg ontmoet grillige Puerto-Ricanen

Met vier kwartfinales op het programma gaat het wereldkampioenschap honkbal in Nederland vanavond de beslissende fase in. Grote favoriet voor de eindoverwinning is 24-voudig wereldkampioen Cuba, dat in de voorronde als enig land ongeslagen bleef en vanavond aartsrivaal Verenigde Staten treft. Outsider is Japan, de winnaar van groep B dat tegen Zuid-Korea speelt en gebrand is op het behalen van de eerste wereldtitel uit zijn geschiedenis.

De tegenstander van Nederland werd gisteren bekend: Puerto Rico. Na de winst van Amerika op Taiwan, een duel dat was uitgesteld om Team USA vrijaf te geven op `11/9', moet Puerto Rico het als de nummer drie van poule B opnemen aan Nederland. Met een tweede plaats in groep A heeft het gastland het verrassend goed gedaan in de groepsfase, waarin alleen van titelverdediger Cuba werd verloren.

Een plaats in de halve finales zou de beste prestatie ooit zijn van de honkballers, die bij een wereldkampioenschap nooit verder kwamen dan de zesde plaats. Gelet op de goede werpersstaf en de solide defensie heeft de ploeg van bondscoach Robert Eenhoorn naar verwachting kansen tegen Puerto Rico. Ook de productiviteit van de slagploeg met in totaal 81 runs (punten) is Nederland vooralsnog de meest productieve ploeg bij het WK stemt hoopvol voor het duel in Haarlem.

Het onberekenbare Puerto Rico won in de voorronde van sterke honkballanden als Japan en Nicaragua. De voormalig wereldkampioen (1951) was weliswaar voor het laatst in 1994 van de partij bij een WK, maar dat is te wijten aan het grote contingent talentvolle Puerto-Ricaanse honkballers in de Amerikaanse profcompetitie (Major League) en een matige eigen competitie. Met vier tweede plaatsen bij een WK en in totaal 124.000 geregistreerde honkballers is Puerto Rico in elk geval `meer honkballand' dan Nederland (11.600 spelers).

Interessant is vanavond ook het Midden-Amerikaanse onderonsje tussen twee op papier aan elkaar gewaagde tegenstanders, vice-wereldkampioen Panama en Nicaragua. Naar verwachting wordt het minder spannend in Rotterdam en Eindhoven, waar respectievelijk Cuba (tegen de Verenigde Staten) en Japan (tegen Zuid-Korea) hun kwartfinales spelen.

Vraag is wie de Cubaanse powerhitters kan afstoppen. In de statistieken steekt de slagploeg van Cuba, gevolgd door de Japanners, er met kop en schouders boven uit. Zo is Yulieski Gourriel met zes homeruns momenteel de Homerun King, heeft Eduardo Paret het hoogste slaggemiddelde (0,632) en scoren Gourriel en Michel Enriquez met elk veertien binnengeslagen punten ook goed. Bovendien heeft Cuba een uitstekende defensie met sterke (startende) werpers.

Japan lijkt de aangewezen partij om het de Cubaanse staatsamateurs, die het WK al jaren domineren, moeilijk te maken. Het honkbalgekke land, derde bij de Olympische Spelen van Athene (2004), heeft met onder anderen Kanya Suzuki en Tsutomu Takanezawa (vier homeruns) een gevaarlijke slagploeg, die in de voorronde tot 73 runs kwam.

    • Pieter de Vries