Verlies tegen Cuba kan pret honkballers niet drukken

Niemand minder dan de Cubaanse honkballers, regerende wereldkampioenen en gedoodverfde favorieten voor de wereldtitel, moesten er aan te pas komen om een eind te maken aan de zegereeks van Nederland bij het wereldkampioenschap in eigen land. Na zeven overwinningen was de ploeg van bondscoach Robert Eenhoorn gisteren in een opnieuw uitverkocht Neptunus Familiestadion een maatje te klein voor Cuba, dat eenvoudig won met 3-1.

De ingecalculeerde nederlaag tegen de Cubaanse staatsamateurs, die op weg lijken naar hun 25ste wereldtitel, kon de pret in het Nederlandse kamp niet drukken. Het Nederlands-Antilliaanse keurkorps van Eenhoorn is immers bezig aan een sterk toernooi. Afgelopen weekeinde bewees Nederland – na eerdere overwinningen op de zwakkere landen in poule A (met uitzondering van Zuid-Korea) – dat het zich ook tegen sterkere honkballanden staande kan houden. Vrijdag werden de kwartfinales veiliggesteld door een 7-3 zege op Canada; een dag later stuntte Nederland door vice-wereldkampioen Panama met 9-5 te verslaan.

Volgens pitcher Rob Cordemans, die tegen Panama op de heuvel startte en zich uitstekend weerde tegen de sterke Panamese slagploeg, was Cuba gisteren ,,van een ander niveau''. Vooral de Cubaanse startende werper Ormari Romero, die tegen Nederland maar liefst negen strike outs (drie slag) liet aantekenen en slechts vier honkslagen tegen kreeg in zeven innings, maakte het verschil. ,,Cuba had een betere pitching vandaag. Romero domineerde zo op de heuvel'', zei Cordemans, die ondanks het verlies opgewekt klonk. Het goede spel van Nederland in de groepsfase – met een tweede plaats in poule A presteert de ploeg boven verwachting – verklaarde zijn goede humeur. ,,We hebben een goede kans de halve finale te halen'', aldus Cordemans, die niet weet wanneer hij weer wordt ingezet.

In theorie kan hij in de kwartfinale (overmorgen in Haarlem) starten omdat hij dan de benodigde rust heeft gehad. Maar Eenhoorn heeft ook nog de beschikking over pitcher Diegomar Markwell, startend werper tegen Canada. Cordemans: ,,Diegomar heeft ook goed gepitcht. Het maakt me niet uit wanneer ik start.''

Wat betreft de keuze voor een startende werper – de bepalende speler in de defensie – verkeert Eenhoorn in een luxepositie. De bondscoach beschikt behalve over een productieve slagploeg met agressieve honklopers over een traditioneel goede werpersstaf. ,,De startende werpers hebben het dit toernooi fantastisch gedaan. Daar begint alles mee en dat is de belangrijkste reden dat we nu staan waar we staan'', blikte Eenhoorn tevreden terug op het spel van Nederland in de groepsfase. Of hij de zege op Panama had verwacht? ,,Ik roep al langer dat we van iedereen kunnen winnen. Daarvoor heb je wel goed honkbal nodig en dat hebben we afgelopen week laten zien.''

Aan voorspellingen over het vervolg van het WK waagde Eenhoorn zich niet. Om al te hoog gespannen verwachtingen te voorkomen – zoals voor de uiteindelijk teleurstellend verlopen Olympische Spelen van vorig jaar in Athene – houdt Eenhoorn zich dit wereldkampioenschap op de vlakte.

Naar welke tegenstander in de kwartfinale zijn voorkeur uitgaat, wilde Eenhoorn evenmin zeggen. Het wordt hoe dan ook een zeer lastige wedstrijd tegen de nummer drie van poule B: de Verenigde Staten, Nicaragua of het onvoorspelbare Puerto Rico.

Vandaar ook dat Eenhoorn uit tactische overwegingen geen uitsluitsel gaf over de startende werper in de kwartfinale, maar zich beperkte tot de verloren wedstrijd tegen Cuba. ,,We hebben vandaag gezien wat voor ploeg Cuba heeft. Ze hebben goede pitchers en slaan op de belangrijke momenten toe. Dat was het verschil in deze wedstrijd'', zei Eenhoorn over het favoriete Cuba, dat een tegenstander in slaap weet te sussen om vervolgens op cruciale momenten de wedstrijd te beslissen.

Ook tegen Nederland `sloop' Cuba, zonder een moment in problemen te komen, naar de overwinning door runs in de tweede, vierde en zesde inning. Voor startend werper Patrick Beljaards, die zich redelijk staande hield tegen de Cubaanse powerhitters, was het vooral een kwestie van ,,hard knokken en de schade beperkt houden''. Door de overwinning bleef Cuba als enig land op dit wereldkampioenschap ongeslagen.

De vraag is welk land de Cubanen op weg naar hun 25ste wereldtitel kan stoppen.