Ploeg Heras zet eenling Mentsjov op achterstand

Een Spaanse aanval is de Russische wielrenner Mentsjov gisteren op weg naar skistation Valgrande/Pajares fataal geworden. Heras voerde met zijn ploegmaten een meesterplan uit, won de vijftiende rit en lijkt op weg naar zijn vierde eindoverwinning in de Ronde van Spanje.

Het moment van de aanval was verrassend, het tijdsverschil heel groot. Heras, zaterdag nog bleekjes ogend, plaatste een dag later bovenop de Alto de la Colladiella zijn aanval. Raborenner Mentsjov aarzelde, besloot geen risico te nemen, maar hij vergat daarbij dat in de kopgroep liefst vier ploeggenoten van Heras reden.

Deze helpers van Liberty Seguros wachtten hun kopman keurig op en vormden een `treintje' tot op zeven kilometer onder de top van de Pajares. Boven op de helling, in het skistation Valgrande, kon de schade worden opgemaakt. De zege ging naar Heras, Mentsjov kwam als achttiende binnen met een achterstand van 5.17 minuten.

De 27-jarige Rus reageerde niet eens ontgoocheld. Daarvoor vond hij zijn optreden in de Vuelta al te zeer geslaagd. ,,Ik heb twee tijdritten gewonnen en ben een week leider geweest.'' Mentsjov had een slechte dag. ,,Ik had last van mijn knie en de regen en de kou deden me geen goed vandaag, maar ik wil dat niet als excuus aanvoeren.''

Een dag eerder, in de rit naar Lagos de Covadonga, had het er nog zo overtuigend uitgezien. `Denis-zonder-ploeg', zoals hij inmiddels in Spanje werd genoemd, was een plaaggeest voor Heras die op zijn terrein – het hooggebergte – geen verschil kon maken. De drievoudig winnaar, die na een eerdere val met vijftien hechtingen in de linkerknie fietst, voelde de hete adem van de Rus in zijn nek. Mentsjov toonde geen zwakte, werd keurig vijfde achter ritwinnaar Jimenez.

Een dag later bedacht Saiz, ploegleider van Heras bij Liberty Seguros, het meesterplan. Met name de Italiaan Scarponi sleurde dat het een lieve lust was en moest Heras pas zeven kilometer onder de top laten gaan. ,,We hadden het precies zo gepland'', vertelde de winnaar naderhand. ,,Je wint een race niet met één renner, je wint met een ploeg.''

Mentsjov miste inderdaad ploegmaats. Rabobank verloor ditmaal de Fin Vastaranta en de Groot, Horrillo, Kolobnev en Veneberg konden gisteren niets voor hun kopman betekenen. Mentsjov staat nog wel tweede in het algemeen klassement, op 4.30 van Heras. Van Houwelingen: ,,We gaan op de rustdag [vandaag] eerst eens kijken hoe het met zijn knie gaat. Als het meevalt kan Denis misschien nog een rit winnen.''