Koele superster verslaat oude meester

Roger Federer (24) behaalde vannacht zijn zesde grandslamtitel. De Zwitserse tennisser won in de finale van de US Open in vier sets van de Amerikaanse veteraan Andre Agassi. ,,Hij is gewoon té goed.''

De enige die een sprookjesachtig slot van de tenniscarrière van Andre Agassi kon voorkomen, was Roger Federer. De Zwitser onderstreepte in de eindstrijd van de US Open zijn dominantie en liet opnieuw zien dat hij bijna onverslaanbaar is. Na vier sets was de droom van Agassi en de duizenden Amerikaanse tennisfans in het Arthur Ashe Stadium voorbij: 6-3, 2-6, 7-6 en 6-1.

Federer pakte op Flushing Meadows zijn tweede titel op rij en de zesde grandslamtitel van zijn loopbaan. The King of Queens won in New York zijn 23ste finale op rij, maar noemde zijn jongste eindstrijd ,,de speciaalste partij van mijn leven''. ,,Om hier tegen de nog altijd actieve tennislegende Agassi te spelen is prachtig. Ik hoop dat hij nog jaren zal blijven spelen'', zei Federer nadat hij een nieuwe auto en de trofee met het daarbij behorende bedrag van 1,1 miljoen dollar had ontvangen.

Agassi kon na afloop van de finale weinig anders doen dan Federer te complimenteren met diens fantastische spel. ,,Federer is de beste tennisser tegen wie ik ooit heb gespeeld'', stelde de Amerikaan. ,,Hij kan dingen die anderen niet kunnen. Tegen Pete Sampras had je de kans om bij hem in de buurt te komen. Bij Federer is dat gewoon anders. Hij is gewoon té goed.''

Agassi zag zijn poging om op 35-jarige leeftijd een negende grandslamtitel toe te voegen aan zijn palmares in een afgeladen Arthur Ashe Stadium stranden. Na het duel kreeg de veteraan een staande ovatie van de 22.000 toeschouwers onder wie zijn vrouw Steffi Graf, zijn twee kinderen en beroemdheden als Lance Armstrong, Dustin Hoffman en Ralph Lauren. Hij legde even een witte handdoek over zijn hoofd en bedankte daarna het publiek voor twintig jaar van trouwe steun.

Het woord `afscheid' weigerde Agassi in de mond te nemen. De tennisser die dit jaar vier keer een cortisonen-injectie kreeg om de pijn in een zenuw in zijn rug te verdrijven, zei nog niet te weten hoe zijn toekomst eruit ziet. Op de vraag of hij zijn laatste US Open heeft gespeeld, zei Agassi: ,,Ik weet niet eens wat ik over een maand doe, laat staan wat ik over een jaar ga doen.''

De komende weken zal Agassi samen met zijn echtgenote, zijn coach Daren Cahill en zijn fitnesstrainer Gil Reyes gaan nadenken over de voortgang van zijn loopbaan, die hij in 1986 als eigengereide tiener begon. Volgens de in Las Vegas geboren tennisser zullen verscheidene factoren van invloed zijn op het besluit of hij al dan niet stopt. ,,Ik wil niet steeds compromissen blijven sluiten met mijn gezin, ik moet tennis leuk blijven vinden en ik moet fysiek in orde zijn. Als ik weet wat ik ga doen, dan zal ik het direct laten weten'', stelde Agassi.

Ondanks zijn mislukte poging om, net als Pete Sampras in 2002, nog een keer de US Open te winnen, keek Agassi terug op twee fantastische weken. ,,Wat ik hier heb meegemaakt is onbetaalbaar.'' Op het hardcourt van Flushing Meadows won hij in de kwartfinales een zinderend duel van James Blake, versloeg hij in de halve eindstrijd Robby Ginepri in vijf sets en was hij dit toernooi de enige speler die Federer in moeilijkheden wist te brengen. Maar Agassi was eenvoudigweg niet goed genoeg om Federer te verslaan.

De eindstrijd tussen Agassi en Federer werd vooraf aangekondigd als een droomfinale. De oude meester tegen de nieuwe superster. Voor het treffen werden de aanslagen van elf september herdacht, die precies vier jaar geleden plaatshadden. Na een minuut stilte en het nummer Beautiful America vlogen vier vliegtuigen in formatie vlak over het stadion. Als twee boksers die om de wereldtitel moesten vechten, zo werden Agassi en Federer aangekondigd.

Met een gebalde vuist liep Agassi de grootste tennisarena ter wereld binnen waar het publiek klappend op de banken stond. De van nature onderkoelde Federer liet zich niet van de wijs brengen. Zoals gewoonlijk was zijn spel bij vlagen onnavolgbaar, en trok hij de eerste set naar zich toe.

In de tweede set kreeg de scherp spelende Agassi plots greep op de Zwitser. Gedragen door het uitzinnige publiek trok `de koning van de return' de stand gelijk, en nam hij in de derde set een verrassende voorsprong. Een sensatie hing in de lucht. ,,Andre! Andre! Andre!'', schreeuwden duizenden fans die de wave over de tribunes lieten rollen. De opleving was van korte duur.

Op imponerende wijze herstelde Federer op het blauwe centre court de machtsorde. In de tiebreak van de derde set, en vervolgens hielp hij in de vierde set zijn tegenstander én het Amerikaanse publiek op wrede wijze uit de droom.

Twee vragen bleven gisteren onbeantwoord op Flushing Meadows: wanneer stopt Agassi en wie stopt Federer?

VROUWENFINALE pagina 14