De slapende kampioene is eindelijk ontwaakt

De Belgische tennisster Kim Clijsters (22) heeft bij de US Open gebroken met de reputatie dat ze op belissende momenten faalt. De Française Mary Pierce was het slachtoffer.

Daar stond Kim Clijsters zaterdag dan eindelijk met de fel begeerde beker voor de Unisphere op Flushing Meadows. De Belgische tennisster was voor het eerst in haar carrière de hoofdpersoon van de traditionele fotosessie waarop de winnares van de US Open met de wereldbol op de achtergrond wordt vastgelegd.

Ruim vier jaar nadat Clijsters op Roland Garros als groot talent haar eerste finale van een grandslamtoernooi verloor, mag de Belgische zich sinds zaterdagavond `de koningin van Flushing Meadows' noemen. In een matige eindstrijd liet ze de Française Mary Pierce in twee sets kansloos: 6-3 en 6-1. Als winnares mag ze bovendien 2,2 miljoen Amerikaanse dollar aan prijzengeld bijschrijven op haar bankrekening. Niet eerder werd zo'n hoog bedrag uitgekeerd in de vrouwensport.

Vanaf het moment dat Clijsters het belangrijkste punt uit haar loopbaan had gemaakt, verkeerde ze in een roes. De Vlaamse liet haar racket vallen en sloeg de handen voor haar ogen. De New Yorkse toeschouwers beloonden de overwinning van de opvallend populaire speelster met een staande ovatie. Onmiddellijk nadat ze de felicitaties van Pierce had ontvangen, maakte Clijsters de gang naar de spelersbox. Het publiek hield even de adem in toen ze, balancerend op een reling, haar moeder, zus en coach in de armen sloot.

Een paar minuten later stond een van oor tot oor glimmende Clijsters met de beker en een cheque in haar handen. Het eerste dat de Amerikanen van haar wilden weten, was wat ze met het geld gaat doen. ,,Dat weet ik echt niet'', stamelde ze. ,,Daar heb ik nog geen moment over nagedacht. Daar ben ik eigenlijk nooit zo mee bezig.'' Voor Clijsters was het vele malen belangrijker dat ze haar eerste grandslamtitel binnen heeft.

De voorbije jaren ging Clijsters door het leven als één van de weinige speelsters die wel nummer één van de wereld was geweest, maar nooit een hoofdprijs had gewonnen. Die keren dat ze in Los Angeles (2002 en 2003) het officieuze wereldkampioenschap won, golden als een troostprijs. Ze bleef in de schaduw staan van grandslamkampioenen als de zusjes Venus en Serena Williams, Lindsay Davenport, Mary Pierce, Jennifer Capriati en Justine Henin-Hardenne. De voorbije jaren werd de tennisster uit Bree ook voorbijgestreefd door de Russinnen Anastasia Miskina, Maria Sjarapova en Svetlana Koetznetsova.

Na vier mislukte pogingen (Roland Garros 2001, Roland Garros 2003, US Open 2003 en de Australian Open in 2004) mocht Clijsters zaterdag voor de vijfde keer in de eindstrijd van een grandslamtoernooi aantreden. Aan de andere kant van het net stond dit keer niet haar rivale Henin-Hardenne, van wie ze drie finales verloor, maar de 30-jarige Pierce. De Française is net als Clijsters terug van weggeweest. Pierce werd gekweld door een rugblessure, Clijsters herstelde van een hardnekkige kwetsuur aan haar linkerpols.

In het uitverkochte Arthur Ashe-stadion maakte het publiek zich op Super Saturday op voor een tennisshow. Voor aanvang van de finale werd het nummer Beautiful America gezongen door een musicalster. Nadat een minuut stilte in acht was genomen voor de slachtoffers van de orkaan Katrina, werd boven het stadion vuurwerk ontstoken.

Het duel tussen Clijsters en Pierce voldeed evenwel geen moment aan de hoge verwachtingen; daarvoor was de Belgische eenvoudigweg te sterk. Na één uur en vijf minuten was de eindstrijd voorbij. En dat was inclusief een blessurebehandeling van Pierce, een plaspauze en baanwissels. Net als eerder dit jaar in de eindstrijd van `Parijs' tegen Henin-Hardenne, speelde Pierce een bijrol in een grandslamfinale.

Het verschil was zelfs zo groot dat Clijsters niet eens werd gehinderd door zenuwen, zoals haar eerder tijdens finales tegen Henin was overkomen. Ze rekende af met het vooroordeel dat ze in de belangrijkste toernooien geen eindstrijd zou kunnen winnen. Daarmee moet een last van haar schouders zijn gevallen, al wilde ze zelf doen geloven dat ze nooit last had gehad van een `finale-complex'. Maar zaterdagavond 10 september 2005 geldt voor Clijsters nu al als hét hoogtepunt in haar loopbaan, die ze in het voorjaar 2008 zal afsluiten.

Anderhalf jaar geleden vreesde de dochter van oud-voetbalprof Leo Clijsters en voormalig turnkampioene Els Vandecaetsbeek dat haar carrière voorbij was. Clijsters was zo ernstig aan haar linkerpols geblesseerd dat ze geen dubbelhandige backhand meer kon slaan. Een operatie volgde, maar een rentree mislukte meerdere keren. Het enige wat Clijsters kon doen was haar service en forehand trainen.

In februari van dit jaar volgde alsnog een geslaagde comeback. En ruim een half jaar later is Clijsters een betere speelster dan ze ooit is geweest. Haar service en forehand zijn inmiddels nog gevaarlijker wapens geworden, ze oogt fitter dan voorheen en ze is nu ook in staat haar zenuwen in bedwang te houden. Clijsters is op haar 22ste alsnog uitgegroeid tot een kampioene die de hele wereld aankan.

    • Koen Greven