Tweede carrière werkt louterend in New York

Kim Clijsters (22) en Mary Pierce (30) staan vanavond in de finale van de US Open. Beide tennis- sters zijn na zwaar blessureleed bezig aan hun tweede jeugd.

`The battle of the comeback queens', zo wordt de vrouwenfinale die vanavond op de US Open plaatsheeft tussen Kim Clijsters en Mary Pierce in New York aangeprezen. Amerikanen zijn nu eenmaal dol op sentimentele verhalen van en over sporters die zich na veel persoonlijke ellende terug weten te vechten. In elk geval één van de twee hoofdrolspeelsters zal de terugkeer in het profcircuit op Super Saturday met een hoofdprijs beloond zien worden. Clijsters noch Pierce mocht zich in het verleden `de koningin van Flushing Meadows' noemen.

Clijsters weet in tegenstelling tot Pierce wel hoe het voelt om als finaliste het Arthur Ashe Stadium te mogen betreden. Twee jaar geleden stond de 22-jarige Vlaamse in een All Belgium Final tegenover de Waalse Justine Henin. Het was één van de vier keer dat Clijsters de eindstrijd van een grandslamtoernooi als verliezer afsloot. De zoete smaak van de overwinning heeft ze nog nooit mogen proeven.

Clijsters is zo blij dat ze weer als een gezonde atlete op de baan staat dat de finale van vandaag ongeacht de uitslag het hoogtepunt van haar loopbaan zal zijn. Een jaar geleden maakte ze zich zoveel zorgen om haar linkerpols, dat ze zich meer dan eens wanhopig afvroeg of ze ooit nog zou kunnen tennissen. Nadat een rentree een paar keer was mislukt, keerde ze in februari terug bij het toernooi van Antwerpen. Sindsdien is Kimmeke voor haar gevoel bezig aan een tweede carrière.

De profspeelster uit Bree, die in februari nog de nummer 134 van de wereld was, wist vrijwel direct weer aansluiting te vinden bij concurrentes als de zusjes Williams, Lindsay Davenport en Maria Sjarapova. Ze won dit jaar al zes toernooien en stond gisteren als nummer vier van de wereld tegenover de Russische Sjarapova, die zich ondanks haar nederlaag maandag weer 's werelds beste tennisster mag noemen.

Clijsters begon twee weken geleden als winnares van de zogenoemde US Open Series als favoriete voor de eindzege van het New Yorkse grandslamtoernooi. Als enige tennisster speelt ze op Flushing Meadows voor dubbel prijzengeld. Een overwinning op Pierce zou haar een bedrag van 2,2 miljoen dollar opleveren het grootste bedrag aan prijzengeld uit de geschiedenis van de internationale vrouwensport. In de aanloop naar het treffen met de 30-jarige Française wist ze na een reeks van eenvoudige zeges op modale speelsters topspeelsters als Venus Williams en Sjarapova te verslaan.

Clijsters begon gisteren nerveus aan het duel met Sjarapova, van wie ze in het verleden drie keer won en nooit verloor. Aan het begin van de partij leverde ze twee keer haar service in, maar omdat haar tegenstandster zelf vier keer haar opslag verloor, won Clijsters de eerste set met 6-2.

In het tweede bedrijf vocht Sjarapova zich terug na een achterstand. Pas op het moment dat de nummer één van de plaatsingslijst in een verloren positie stond, wist ze het beste uit zichzelf te halen. Op verbluffende wijze wist ze vijf wedstrijdpunten weg te werken tegen de gespannen Clijsters. Het eerste machtpoint overleefde Sjarapova zelfs na een rally van 29 slagen. Ze dwong een tiebreak af, won die en trok daarmee de stand gelijk.

De mentaal kwetsbare Clijsters leek rijp voor de sloop, maar in de derde set herstelde ze zich. Na twee uur en veertien minuten kreeg Clijsters haar zesde matchpoint. Opnieuw werd ze bevangen door de zenuwen, maar de Belgische had het geluk dat Sjarapova de bal in het net sloeg. Huppelend van geluk rende Clijsters naar het net. ,,Ik ben hier sprakeloos van'', zei de finaliste op het centre court waar een paar uur daarvoor Pierce ook juichend had rondgelopen.

Pierce moest gisteren in haar duel met de Russische Jelena Dementjeva tot de bodem gaan om als eerste Française de finale van de US Open te halen. De routinier werd in de eerste set weggespeeld door Dementjeva. Direct daarop liet Pierce zich tot woede van haar tegenstandster twaalf minuten lang behandelen aan haar bovenbeen en onderrug. In de tweede en derde set was de veterane oppermachtig tegen Dementjeva, die in zes partijen maar liefst 68 dubbele fouten sloeg: 3-6, 6-2 en 6-2.

Net zomin als Clijsters vorig jaar had Pierce een paar jaar terug kunnen bevroeden dat ze ooit nog de finale van de US Open zou halen. De winnares van de Australian Open (1995) en Roland Garros (2000) overwon een ernstige blessure aan haar rug. In 2002 was ze zelfs teruggezakt naar de 295ste plaats op de wereldranglijst. Vrijwel niemand hield destijds nog rekening met een terugkeer van Pierce naar de top. Op Roland Garros verbaasde ze dit jaar al met een finaleplaats en op Flushing Meadows oogt ze nu fitter dan ooit. ,,Het is ongelooflijk dat ik hier nu in de finale sta'', stelde Pierce. ,,Ik ben heel blij dat ik op dit podium mag spelen.''

Clijsters en Pierce kunnen zich lichamelijk weer meten met de wereldtop, maar of ze in hun tweede carrière mentaal tot de top behoren, zal vanavond op Super Saturday moeten blijken.

    • Koen Greven