Spiralen van zinkoxide

Zhong Lin Wang van het Georgia Institute of Technology zag deze helices opdoemen onder zijn electronenmicroscoop en hij stond versteld over de perfecte vormen. De spiralen doen denken aan DNA, maar ze zijn gemaakt van zinkoxide. Met een diameter van 300 tot 700 nanometer zijn ze tientallen keren dikker dan DNA-moleculen. Wang typeert de structuren deze week in Science als nanohelices en die naam is gezien het formaat nog juist van toepassing.

De helices ontstaan rond kleine deeltjes aluminiumoxide als zinkoxidepoeder in een koker wordt verhit tot 1.400 graden Celsius. Bij een hogere temperatuur ontstaan andere structuren. Wang speculeert dat de nanohelices (tot 0,1 millimeter lang) ooit gebruikt kunnen worden als mechanisch element of sensor in minuscule apparaten.