Nieuwe walkman mikt op iPod-imperium

Sony stoft de naam `walkman' af om te concurreren met Apple's iPod. De Japanners bouwen aan een eigen muziekimperium. Want hoe kleiner de mp3-speler, des te groter de belangen.

In de jaren tachtig en negentig waren ze niet uit het straatbeeld weg te denken: de walkmans en discmans van Sony. Maar in het tijdperk van de mp3-speler heeft het Japanse bedrijf niet meer het dominante marktaandeel dat het in de dagen van cassettes en cd's wel had. Die rol is weggelegd voor Apple, maker van de witte iPod.

Afgelopen week brachten beide bedrijven nieuwe mp3-spelers uit die elkaar rechtstreeks beconcurreren. Sony introduceerde twee spelers onder de naam `The New Walkman' (vanaf 300 euro) en Apple kwam met de iPod Nano (209 euro), die even groot is als een creditcard.

Sony gebruikt de naam walkman in de hoop dat die, 26 jaar na de introductie van de eerste draagbare cassettespeler, nog even bekend is bij het publiek als voorheen. De roemruchte geschiedenis van Sony kan echter niet verbloemen dat de Japanse fabrikant de mp3-hausse grotendeels heeft gemist. Dit is voornamelijk te danken aan het feit dat de mobiele Sony-spelers steevast voorzien werden van het zogeheten Atrac3-muziekformaat. Terwijl de rest van de wereld mp3-bestanden uitwisselde, hield Sony vast aan een muziekformaat dat niet werd overgenomen door andere fabrikanten.

Pas vorig jaar bracht Sony spelers op de markt die overweg konden met mp3. Apple is inmiddels al toe aan het zevende iPod-type. Sony leverde aanvankelijk wel software die strenge beperkingen oplegde bij kopiëren van liedjes van pc naar mp3-speler. Die barrière is geslecht met de twee paarse `new walkmans' die nu uitkomen: de NWA-1000 en de NWA-3000. Deze muziekspelers communiceren met Sony's muziekwinkel Connect, maar het is ook mogelijk om rechtstreeks muziekbestanden van de computer naar de speler te kopiëren.

Sony, ook als filmmaker en platenlabel actief in de amusementsindustrie, wil nog geen cijfers vrijgeven over de verkopen van de eigen online muziekwinkel. Wel is het de bedoeling dat de winkel benaderbaar wordt vanuit andere Sony-apparaten. Bijvoorbeeld met de PSP, de draagbare spelcomputer die vorige week in Nederland op de markt kwam, en de W-800, de gecombineerde telefoon en mp3-speler die Sony samen met Sony Ericsson produceerde. Ook de Playstation 3 (verwacht in 2006) krijgt toegang tot de Connect-winkel ingebouwd.

Sony bouwt hard aan een imperium zoals Apple dat heeft gebouwd rondom de iPod: een sterke integratie van mp3-speler, muziekwinkel en software. Apple's muziekwinkel iTunes was de eerste muziekwinkel op internet die legaal downloaden op grote schaal mogelijk maakte. In tegenstelling tot Sony levert Apple-baas Steve Jobs wel cijfers: een half miljard verkochte liedjes. ,,En deze markt blijft groeien'', aldus Jobs.

De iTunes-winkel is toegesneden op gebruik in combinatie met de iPod. Deze muziekspeler is marktleider onder de duurdere muziekspelers met een ingebouwde harde schijf. In het goedkope segment, mp3-spelers met een goedkoper zogeheten flashgeheugen, legt Apple het af tegen merken als Creative, LG en iRiver. Daar heeft de iPod Shuffle met flashgeheugen weinig aan kunnen veranderen: deze mp3-speler had geen schermpje om informatie over de liedjes weer te geven en was relatief duur.

Het Amerikaanse bedrijf doet nu een nieuwe poging met de iPod Nano, een flinterdunne mp3-speler met flashgeheugen en 4 gigabyte opslagruimte. De Nano vervangt de iPod Mini. Apple maakt de mp3-spelers steeds kleiner en goedkoper, erop vertrouwend dat de winst uit de muziekwinkel zal komen.

Een andere nieuwkomer met flashgegeugen is de mobiele telefoon met iTunes, die Apple samen met Motorola ontwierp. Deze zogeheten ROKR is vanaf oktober in Nederland te koop en toont weer sterke overeenkomsten met de W-800 walkmantelefoon van Sony. Vooralsnog heeft Apple echter grote verwachtingen van de kleine Nano. Die wordt namelijk op veler verzoek, aldus de Apple-woordvoerder ook in zwart geleverd.

    • Marc Hijink