`Ik geef adviezen, geen orders'

Jack Hubbard (62) is bij het WK honkbal eerste-honk-coach van Nederland. De Amerikaan is onder de indruk van de sfeer. ,,Het Wilhelmus pleziert me.''

Aan de linkerhand van Jack Hubbard (62) prijkt een forse zegelring met daarop het wereldwijd bekende logo van zijn werkgever New York Yankees. ,,Ik heb er nog twee, hoor'', vertelt de Amerikaanse eerste-honkcoach van het Nederlands honkbalteam tijdens het WK in het spelershotel. Voor het door Nederland in juli gewonnen EK in Tsjechië voegde bondscoach Robert Eenhoorn, zelf oud-speler van New York Yankees, Hubbard toe aan zijn technische staf. De Amerikaan beschikt over een schat aan ervaring, ook op het hoogste niveau. In de Major League werkte Hubbard onder meer als eerste-honkcoach bij St. Louis Cardinals en Toronto Blue Jays.

Van het Nederlandse honkbal wist Hubbard, opgegroeid in Baltimore, ,,helemaal niets''. ,,Toen ik hierheen kwam wist ik niet welk niveau de Nederlandse honkballers hadden. Ik was er ongerust over of ze me wel zouden accepteren. Ik blijf Amerikaan en een outsider, maar na het EK voelde ik me onderdeel van het team. Het geeft een goed gevoel dat ze me zo goed hebben opgenomen.''

Dus kostte het Eenhoorn weinig moeite Hubbard ook te strikken voor het WK. ,,Ik ken Robert tien jaar. We zijn vrienden geworden. Hij heeft me gevraagd hem te helpen. Hij is de belangrijkste reden dat ik hier ben'', wijst Hubbard op de goede contacten van Eenhoorn in Amerika. Hubbard kent de wereld van het tophonkbal als zijn broekzak en heeft onder verschillende managers gewerkt.

,,Robert is een consistente, deskundige coach. Hij denkt altijd vooruit tijdens de wedstrijd en straalt rust en zelfvertrouwen uit naar de spelers'', verzekert Hubbard, die bescheiden is over zijn eigen rol. ,,Mijn taak is om het team steun te geven. Ik probeer mijn opgedane kennis en ervaring in de Major League en de minor leagues over te brengen op de spelers. Ik houd ervan spelers met kleine aanwijzingen beter te maken. Ik geef spelers op het eerste honk advies, als ik in het veld sta. En anders praat ik met hen in de dug-out als ik iets heb gezien wat beter kan. Ik geef adviezen, geen orders. Het is aan de speler om te bepalen wat hij daarmee doet.''

Hubbard, die voor de Yankees als instructeur rondzwerft in de minor leagues van Noord- en Latijns-Amerika, was zelf een buitenvelder in zijn actieve loopbaan. Op professioneel niveau heeft hij niet gespeeld. Zijn hart ligt bij het coachen en instrueren van spelers, dat hij na een start als scout sinds begin jaren tachtig doet. Hubbard is gespecialiseerd in het coachen van buitenvelders en honklopers en geeft bijvoorbeeld aan wanneer een stootslag tactisch beter is dan een rake klap. Of wanneer een honk gestolen kan worden. Daarvoor heeft hij geen onnavolgbare gebarentaal nodig om spelers te seinen, zoals de derde-honkcoach tijdens een slagbeurt doet. Bij Hubbard gaat alles verbaal. Trouwens, zo geeft hij toe, veel van die armbewegingen zijn ,,bullshit''. ,,Het gaat om dat ene signaal tussen al die andere gebaren door.''

Gelet op het agressieve honklopen van het Nederlands team dit WK en de productiviteit van de slagploeg, heeft Hubbard toegevoegde waarde. Hij beaamt de gretigheid en snelheid van de Nederlandse honklopers maar wuift het compliment weg. ,,We moeten de andere teams ervan bewust maken dat we altijd voor het volgende honk gaan. Tegen de spelers zeg ik altijd dat ze twee honken vooruit moeten denken.''

Hoewel de absolute top ontbreekt – de duurbetaalde profs uit de Major League zijn nog bezig aan hun competitie – vindt Hubbard het niveau van dit WK interessant en uitdagend genoeg. ,,Het verschil met het niveau van de Major League is groot. Dat die spelers niet op een WK staan, moeten we gewoon accepteren. Maar alle landen zijn hier met zoveel mogelijk profs uit de minor leagues (single, double en triple A) gekomen.'' Over het Nederlands team is Hubbard goed te spreken. ,,Een goede defensie en werpersstaf en een leuke slagploeg. Het niveau is niet slecht. De slagploeg zit qua niveau tussen double en triple A. De meerderheid van het team bestaat uit spelers uit Nederland. Ik ben onder de indruk van de presence en uitvoering van de werpers op de heuvel. Dat zegt veel over de progressie van honkbal in Nederland.''

Over de kansen van Nederland zegt Hubbard dat het team ver kan komen dit WK. ,,Onze kracht is dat we een hecht team zijn zonder een dragende speler die uitgeschakeld kan worden door de tegenstander. Dit weekeinde begint het WK pas echt voor Nederland, met drie zware tegenstanders'', zegt hij een dag voor het duel met Canada (gisteravond). Vandaag treft Nederland Panama en morgen wereldkampioen Cuba. ,,Daarna weten we pas hoe goed de slagploeg is. Vergeleken met het EK staat er een sterker team'', wijst Hubbard op de komst van profs uit de minor leagues, zoals power hitters Kingsale en Adriana en catcher Isenia. ,,Zij voegen iets toe.''

De ambiance tijdens het WK bevalt Hubbard, gewend aan grote stadions met een uitzinnig publiek, goed. ,,Vooral het publiek in Haarlem is geweldig. Ik begin ook steeds meer plezier te krijgen in jullie volkslied. Als ik nog eens gevraagd word voor het Nederlands team, kom ik zeker terug.''