`Wij aardse mensen zijn kansloos'

Roger Federer plaatste zich voor de halve finales van de US Open ten koste van zijn voormalige `Angstgegner' David Nalbandian. De tijd dat Federer bang hoeft te zijn voor een tegenstander is voorbij. ,,Er bestaat geen geheime formule om hem te verslaan.''

Het is tegenwoordig al groot nieuws als Roger Federer een set verliest. Op weg naar de halve eindstrijd van de US Open hoefde de 24-jarige alleenheerser van het mannentennis slechts één set af te staan. Zelfs zijn voormalige Angstgegner David Nalbandian had gisteren in de kwartfinales op Flushing Meadows niets in te brengen. Alsof het een routineklus betrof, rekende Federer in drie sets af met de 23-jarige Argentijn: 6-2, 6-4 en 6-1.

Nalbandian gold in het verleden als één van weinige spelers die Federer tot wanhoop kon drijven. De eerste vijf profpartijen die de twee tegen elkaar speelden, eindigden in winst voor Nalbandian. Maar de tijd dat Federer zich in de luren laat leggen door de baseliner is al lang voorbij. De laatste drie ontmoetingen, inclusief die van gisteren in het Arthur Ashe Stadium, waren voor Federer.

De Australiër Lleyton Hewitt is morgen de volgende in een lange reeks van spelers die mag proberen het Zwitserse natuurtalent te verslaan. Hewitt kon ooit bogen op een 7-2 voorsprong tegen de huidige nummer één van de wereldranglijst. Inmiddels is de stand in de onderlinge ontmoetingen 10-7 in het voordeel van Federer.

Hewitt zal zich niet snel in de positie van underdog manoeuvreren, maar in de aanloop naar de partij tegen Federer kan hij nauwelijks anders. Hewitt, die gisteren vijf sets nodig had tegen de Fin Jarkko Nieminen: ,,Ik zie Federer als de grote favoriet. Als je een grandslamtoernooi wilt winnen, moet je van hem winnen. Eens in het toernooi kom je hem tegen. Ik zal blijven proberen het hem zo moeilijk mogelijk te maken, maar veel meer dan de druk voor hem zo groot mogelijk te maken kan ik niet doen. Er bestaat geen geheime formule om hem te verslaan.''

De collega-profs hebben zich er al bijna bij neergelegd dat Federer een klasse apart is. Dit jaar wisten alleen Marat Safin (Australian Open), Richard Gasquet (Monaco) en Rafael Nadal (Roland Garros) hem te verslaan. Geen van drieën haalde op Flushing Meadows de laatste vier. Sinds zijn nederlaag in Parijs tegen het Spaanse supertalent Nadal is Federer nu al weer 23 partijen op rij ongeslagen.

Nicolas Kiefer is tot nog toe de enige geweest die van Federer in New York een set wist te winnen. Iets wat de Duitser ook al lukte op Wimbledon en bij een toernooi in Cincinnati. Toch maakt ook Kiefer zich geen illusies dat hij in de toekomst dichterbij hem zal komen. Eerder deze week zei hij: ,,Wij zijn aardse mensen, maar Federer speelt tennis van een andere planeet.''

Federer spot met alle wetten door zonder vaste coach al 84 weken de wereldranglijst aan te voeren. Na zijn derde Wimbledontitel op rij gunde hij zichzelf een paar weken rust. In de aanloop naar de US Open speelde hij alleen het toernooi van Cincinnati, waarin hij in de finale Andy Roddick versloeg. Het was de 22ste finale op rij die Federer als winnaar besloot.

Roddick, de Amerikaanse generatiegenoot van Federer, koesterde ooit de hoop de strijd om de macht met de Fed Express aan te kunnen gaan. Na elf onderlinge ontmoetingen – met een stand van liefst 10-1 in het voordeel van Federer – heeft Roddick die illusie inmiddels maar laten varen. Slechts een handjevol actieve spelers heeft een positief record tegen de winnaar van vijf grandslamtoernooien. Zo staat bijvoorbeeld Tim Henman op 6-4, Thomas Enqvist op 3-1, Dominik Hrbaty op 2-0, Rafael Nadal op 2-1 en David Nalbandian nog altijd op 5-3 tegen Federer.

De titelverdediger op de US Open komt tegenwoordig juist graag spelers tegen die hem in het verleden wisten te verslaan. Federer, die dit jaar 69 partijen won tegen slechts drie nederlagen, ziet het als één van zijn uitdagingen om tegen alle profs op voorsprong in onderlinge ontmoetingen te komen. Tegen de een paar jaar geleden gestopte Jan Siemerink zal dat hem niet meer lukken. De Nederlander won de enige onderlinge ontmoeting, in 1998 op hardcourt in het Franse Toulouse.

Dat was echter in een tijd dat Federer al wel als een supertalent bekend stond, maar zijn hoofd nog wel eens verloor. Sinds zijn eerste overwinning op Wimbledon in 2003 heeft `de nieuwe Sampras' ook alles in zijn hoofd dusdanig op een rijtje dat hij `de oude Sampras' bijna heeft doen vergeten. Volgens Pete Sampras, die veertien grandslamtoernooien op zijn naam schreef , blijft er nog slechts één tegenstander over die Federer nog niet heeft verslagen: het boek met records.

    • Koen Greven