Hoog bod Ebay op Skype

Het nieuwe landjepik in de internetsector is in volle gang. Maar deze keer gaat de strijd eerder over stemmen dan over ogen. Yahoo, Google en Microsoft hebben onlangs laten weten dat zij zich gaan bezighouden met internettelefonie, ofwel voip, een technologie die gratis telefooongesprekken via het web mogelijk maakt. Nu sluit Ebay zich misschien hierbij aan. De grootste veilingsite ter wereld voert naar verluidt gesprekken over een overname van de Europese internettelefonie-aanbieder Skype voor 2 tot 3 miljard dollar.

Internettelefonie is in de mode. Maar wat zou Ebay eigenlijk krijgen voor zijn geld? Een stukje slimme technologie, een gemeenschap van 51 miljoen gebruikers die Skype gebruiken om gratis van de ene naar de andere computer te bellen, en zo'n twee miljoen betalende klanten die gebruikmaken van extra diensten die hen in staat stellen ook naar gewone telefoons te bellen. Maar dat is nauwelijks genoeg om een torenhoge waardering te rechtvaardigen.

Als het de technologie is waar Ebay op uit is, zou het bedrijf die elders waarschijnlijk goedkoper kunnen krijgen. Skype's technologische voorsprong neemt snel af.

Europese mobieletelefonie-abonnees worden momenteel op zo'n 300 dollar per individu gewaardeerd. Hoewel Skype snel groeit, waardeert het bovenstaande prijskaartje zijn abonnees op driemaal dat bedrag. Bovendien worden belbedrijven enigszins tegen concurrentie beschermd door de rantsoenering van de mobieletelefonie-licenties. Daarentegen kan vrijwel ieder bedrijf zich voor weinig geld opwerpen als nieuwe voip-aanbieder.

Dat duidt erop dat Ebay waarschijnlijk vooral uit is op Skype's gemeenschap van gratis gebruikers, die gecombineerd zou kunnen worden met die van Ebay zelf (160 miljoen gebruikers). De kernactiviteit van Ebay bereikt het verzadigingspunt. Daarom is het op zoek naar andere activiteiten.

Bovendien kan Ebay het zich niet veroorloven achterop te raken bij andere mondiale internetgiganten zoals Yahoo, MSN of Google. Ebay kan het gevoel hebben dat de markt zich, tegen de tijd dat het bedrijf met een eigen voip-dienst zou komen, zo goed onwikkeld heeft dat het slechts een kleine speler zou zijn.

Zulke overwegingen geven Skype ongetwijfeld een strategisch voordeel. Maar als de noodzaak om snel uit te bouwen en klanten te vergaren u in de oren klinkt als het waardevernietigende landje-pik van weleer, heeft u gelijk.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.