Vuil water New Orleans eist zijn tol

Zeker vijf mensen zijn na de overstromingen in New Orleans als gevolg van orkaan Katrina omgekomen door contact met vervuild water. Dat melden gezondheidsorganisaties in de Verenigde Staten.

Volgens medici kan zelfs huidcontact met het water al zeer gevaarlijk zijn. Ze verwachten dat nog meer mensen zullen sterven die in aanraking zijn geweest met het water. Onderzoek heeft uitgewezen dat onder meer de gevaarlijke E. coli-bacterie in het water voorkomt.

Het Amerikaanse ministerie van Milieu waarschuwde al eerder dat het water zwaar vervuild zou worden door ronddrijvende lijken, fecaliën uit de beschadigde riolering en door zware metalen (waaronder het zeer giftige lood) en andere gevaarlijke stoffen van de petrochemische industrie en de olieraffinage.

Politie en leger hebben daarom besloten om toch met geweld te dreigen als mensen weigeren New Orleans te verlaten. Burgemeester Ray Nagin heeft eergisteren al gezegd dat iedereen – ook degenen wier huis nog overeind staat en die niet weg willen – geëvacueerd moet worden.

President Bush zal het Congres vragen om nog eens 52 miljard dollar extra voor noodhulp. Eerder werd tien miljard dollar vrijgemaakt voor eerste hulp aan het getroffen gebied. Op dit moment kost de hulpverlening in het rampgebied bijna een miljard dollar per dag. Mogelijk wordt een deel van de hulp verstrekt in de vorm van een soort creditcards ter waarde van 2.000 dollar, die aan de slachtoffers uitgedeeld worden. Zij zouden met deze kaart voedsel, water en andere eerste levensbehoeften kunnen kopen.

Intussen neemt de kritiek op de regering toe. President Bush heeft gezegd zelf een onderzoek te willen doen naar ,,wat er goed en wat er mis ging''. Maar Democraten dringen, onder aanvoering van de New Yorkse senator Hillary Clinton, aan op een onafhankelijk onderzoek. Harry Reid, leider van de Democraten in de Senaat, wil dat onder meer een antwoord wordt gevonden op de vraag hoeveel tijd de president heeft besteed aan de ramp toen hij nog op vakantie was in Texas, en of het feit dat hij niet in Washington was de federale hulpverlening heeft vertraagd. Ook een aantal Republikeinen is voor zo'n onafhankelijk onderzoek.

De budgetcommissie van het Congres vreest dat als gevolg van de ramp de werkloosheid zal stijgen. De commissie gaat uit van een verlies van ongeveer 400.000 banen. Ook zal volgens de commissie de economie met een procentpunt minder groeien dan werd verwacht.

Onafhankelijke onderzoekers schatten dat mogelijk een miljoen banen verloren gaat. ,,Bij vorige natuurrampen, keerden de meeste mensen na afloop terug naar hun oude werk'', aldus Lee Price van het Economic Policy Institute. ,,Dat zal deze keer niet gebeuren. Honderdduizenden moesten vluchten en zitten nu zonder huis en zonder werk.''

Robert Reich, minister van Werkgelegenheid onder president Clinton, pleit voor een werkgelegenheidsprogramma, vergelijkbaar met dat tijdens de economische crisis in de jaren dertig van de vorige eeuw. De huidige minister is optimistischer en voorspelt ,,een van de grootste reconstruction booms aller tijden''.