`Master from Las Vegas' steelt show in New York

Andre Agassi bereikte vannacht ten koste van James Blake de halve finale van de US Open. De tennispartij zal als een klassieker de boeken in gaan.

De kwartfinale tussen Andre Agassi en James Blake had zo'n beetje alles wat een tennispartij mooi kan maken. Het tijdstip, de entourage, het publiek, de hoofdrolspelers, het geboden spel en de winnaar; alles klopte afgelopen nacht op Flushing Meadows. De 35-jarige Agassi werd tweeënhalve set lang weggespeeld, vocht zich verbluffend terug, leek in de beslissende vijfde set alsnog te gaan verliezen, maar wist op miraculeuze wijze toch in de tiebreak de winst te pakken: 3-6, 3-6, 6-3, 6-3 en 7-6. ,,Ongelooflijk'', stamelde Agassi na afloop. ,,Een paar weken geleden wist ik niet eens of ik ooit nog zou spelen. De tennissport is de grote winnaar vandaag.''

Het dolenthousiaste publiek in het Arthur Ashe Stadium beloonde beide Amerikanen met een minutenlange staande ovatie. Agassi maakte zijn gebruikelijke vier buigingen naar de fans, die hem zaterdag in een all American halve finale tegen Robby Ginepri wel naar de eindstrijd van de US Open zouden willen schreeuwen. In Blake zal Agassi één van zijn grootste fans hebben. ,,Andre is a true champion'', sprak hij op het centre court. ,,Ik zal hem de rest van het toernooi aanmoedigen.''

Al dagen keken de Amerikaanse media en fans uit naar het treffen tussen de oude meester Agassi en de nieuwe ster Blake. De aan zijn rug gekwetste Agassi heeft de voorbije weken alles in het werk gesteld om nog één keer te kunnen schitteren op Flushing Meadows. De tennisveteraan is slechts met één missie aan het toernooi begonnen: zondag wil hij op zijn 35ste de oudste kampioen worden in de historie van de Open Amerikaanse tenniskampioenschappen.

Blake leek vorig jaar voor het tennis verloren na een gebroken nekwervel, de dood van zijn vader en een virus waardoor het linkerdeel van zijn gezicht verlamd raakte, maar als door een wonder keerde hij terug. Voor het door de orkaan Katrina zwaar getroffen Amerika gold Blake de voorbije dagen als een lichtend voorbeeld van iemand die zich terug wist te vechten. Blake zou bovendien de eerste Afro-Amerikaanse kampioen kunnen worden sinds Arthur Ashe in 1968.

Het duel tussen Agassi en Blake zou gisteren alle hooggespannen verwachtingen overtreffen. Het Arthur Ashe Stadium was bijna tot de nok toe gevuld op het moment dat beide spelers de arena betraden. ,,James, James, James'', schreeuwden tientallen familieleden van Blake die de voorbije anderhalve week trouw al zijn partijen volgden. ,,Go Andre, do it one more time'', klonk vervolgens een mannenstem vanaf de tweede ring.

De meeste Amerikaanse toeschouwers koesterden sympathie voor beide spelers en konden moeilijk een keuze maken. Blake begon zo scherp aan de partij, dat Agassi direct in de verdediging werd gedwongen. In de eerste set had de oud-kampioen niets in te brengen tegen de moderne krachttennisser. Na 23 minuten had Blake de eerste set met 6-3 binnen.

En ook in de tweede reeks toonde Blake geen enkel mededogen met zijn voormalige jeugdidool. Met zijn harde opslagen, zijn sterke groundstrokes en zijn snelle benen leek hij een klasse te goed voor de wankelende Agassi. De tweede set ging wederom met 6-3 naar de nieuwe hoop van het Amerikaanse tennis. Hoofdschuddend sjokte Agassi over de baan. De toeschouwers staarden versuft voor zich uit. Het spektakel ontbrak.

Toen Blake in de derde set opnieuw een break voorsprong nam, leek het einde van Agassi in zicht. Duizenden fans waren al naar huis vertrokken op het moment dat Agassi opstond uit een vroegtijdige tennisdood. Alsof hij dacht `not here, not now, not in my house', vocht hij zich terug. Het publiek hoefde nu geen keuze meer te maken, vrijwel iedereen ging achter Agassi staan. Gedragen door de ambiance pakte hij de derde én de vierde set. De comeback van Agassi werd beloond met een staande ovatie. Nu wilden de fans ook dat hij all the way zou gaan.

In de laatste set sprongen enkele oudere mannen in driedelige pakken aan de rand van de baan bij elk punt van Agassi juichend op alsof ze zelf op de baan stonden. Het was echter opnieuw Blake die een voorsprong nam en de partij op 5-4 kon uitserveren. Het publiek hield de adem in, maar met een fabelachtige returngame trok Agassi de stand weer gelijk. Het Arthur Ashe Stadium ontplofte bijna. ,,Andre! Andre! Andre!'', klonk het van alle kanten. Van 5-5 werd het 6-6 – en voordat de allesbeslissende tiebreak begon, rolde de wave rolde over de tribunes.

Blake nam weer een voorsprong, op 5-4 was hij twee punten van de zege verwijderd, maar het leek wel of `The Master from Las Vegas' simpelweg niet kon verliezen. Onder het toeziend oog van zijn vrouw Steffi Graf redde Agassi zichzelf met een vlammende return, en nauwelijks een paar tellen later stond hij op matchpoint. Opnieuw stonden de New Yorkse tennisfans massaal op. Blake bood nog één keer verzet, maar kon niet voorkomen dat Agassi op zijn tweede matchpoint toesloeg. Met een harde return, het handelsmerk van Agassi, was de tennisshow voorbij. De fans, de winnaar en zelfs de verliezer waren blij dat ze onderdeel uitmaakten van de partij die als een klassieker de geschiedenis in zal gaan.

    • Koen Greven