Clijsters steelt harten Amerikanen

Kim Clijsters plaatste zich vannacht ten koste van Venus Williams voor de halve finales van de US Open. Hoewel ze een Amerikaanse uitschakelde sloot het New Yorkse publiek de Belgische in de armen.

Hoewel de Amerikanen met de uitschakeling van Venus Williams een titelfavoriet verloren, kreeg Kim Clijsters vannacht een staande ovatie van de New Yorkse tennisfans. De speelster die zich in de Verenigde Staten populair maakte door als buitenlandse 25.000 dollar voor de slachtoffers van Katrina beschikbaar te stellen, mocht zich na een partij van twee uur en vijf minuten halvefinalist van de US Open noemen. Nadat ze de oud-kampioene van Flushing Meadows in drie sets (4-6, 7-5 en 6-1) had verslagen, hief Clijsters dolgelukkig haar armen in de lucht. In de halve eindstrijd wacht vrijdag een treffen met de Russin Maria Sjarapova, die in een enerverend duel in drie sets afrekende met haar landgenote Nadia Petrova: 7-5, 4-6 en 6-4.

Clijsters bestempelde de overwinning op Venus Williams als de mooiste uit haar loopbaan. ,,Na mijn operatie (vorig jaar aan de linkerpols, red.) betekent dit veel meer voor mij dan al mijn andere zeges'', stelde de Vlaamse prof die nog nooit een grandslamtoernooi op haar naam wist te schrijven. Venus Williams legde zich snel neer bij haar nederlaag ,,De beste speelster wint en dat was Clijsters vandaag. Mijn toernooi is over. Ik pak mijn auto en ben weg. Ik zal niet meer naar andere wedstrijden kijken. Het is nu even tijd om iets anders te doen'', sprak Venus Williams.

De tennisfans kregen in het Arthur Ashe Stadium een memorabele Ladies Night voorgeschoteld. Nadat Sjarapova en Petrova het publiek al tweeënhalf uur hadden vermaakt met een prachtig gevecht, was het duel tussen Williams en Clijsters bij vlagen sensationeel. Terwijl duizenden fans al de nachtrust hadden verkozen boven een tenniswedstrijd, begonnen de twee tennissters aan hun tiende onderlinge ontmoeting.

Bij de opkomst van de hoofdrolspeelsters van de New Yorkse Night Session klonk het liedje Up Town Girl van Billy Joel uit de boxen van het grootste tennisstadion ter wereld. 'Ladies and gentleman, Venus Williams and Kim Clijsters', schreeuwde de speaker. Girls who want to have fun, van Cindy Lauper klonk tijdens de warming-up op de blauwe baan. In het stadion rook het zoals elke avond naar hamburgers en gebakken uien.

Venus Williams begon zeer zelfverzekerd aan haar optreden in de wetenschap dat ze zes van de negen eerdere ontmoetingen tegen Clijsters had gewonnen. In de eerste set wist ze onder het toeziend oog van haar jongere zusje Serena Williams haar tegenstandster te overklassen. De Vlaamse wereldtopper leek verlamd. Ze sloeg de ene na de andere misser. Woedend ramde ze af en toe een bal weg en keek ze vertwijfeld naar haar coach. Venus Williams bleef koel en pakte overtuigend de eerste set.

Ook in de tweede reeks was het Venus Williams die aanvankelijk het beste van het spel had. Ze liep uit naar 4-2 en mocht zelf serveren voor een 5-2 voorsprong. Een snelle uitschakeling dreigde voor Clijsters, maar de Belgische wist zich knap terug te vechten. Ze brak terug en kreeg een paar keer met een spreidstand het Amerikaanse publiek op de banken. De partij kantelde en de stemming sloeg om.

'Go Kim go!', schreeuwden zowel Amerikaanse als Belgische tennisfans die een derde en beslissende set wilden zien. Het publiek kreeg wat het wilde. Onder luid gejuich trok Kim Kong de tweede set met 7-5 naar zich toe. De aangeslagen Venus Williams kwam de mentale klap niet meer te boven. De derde set was slechts een formaliteit voor Clijsters. Nog geen half uur had ze nodig om de klus te klaren.

Zowel Venus Williams als Clijsters is dit jaar aan een zeer sterke comeback bezig. De 25-jarige Amerikaanse overwon een aantal zware blessures en wist dit jaar Wimbledon te winnen. De twee jaar jongere Belgische keerde begin dit jaar terug na een slepende polsblessure die zo erg was dat ze een tijdje heeft gevreesd voor haar loopbaan.

Sinds haar rentree is Clijsters aan een tweede carrière bezig, die ze naar eigen zeggen na het toernooi van Antwerpen in 2008 wil beëindigen. Voor die tijd staat het veroveren van een titel op een grandslamtoernooi bovenaan op haar wensenlijstje. Ze speelt op Flushing Meadows als enige speelster om dubbel prijzengeld omdat ze de beste was in de zogenoemde US Open series, een reeks toernooien in de aanloop naar New York. En zo gold Clijsters al voor de aanvang van de US Open als één van de grote favorieten voor de eindzege. Daarnaast groeide ze uit tot een publiekslieveling.

Clijsters wist met haar spontane donatie aan de slachtoffers van de orkaan Katrina al de harten van de Amerikanen te stelen, maar buiten dat is haar spectaculaire spel met de typische spagaten zeer geliefd in New York.

Venus Williams beging daarentegen deze week een publicitaire blunder door te verklaren dat ze niets over de natuurramp te zeggen had, omdat ze niet precies wist wat er zich had afgespeeld. Dergelijke opmerkingen vallen slecht in de VS. En zo kon het gebeuren dat de New Yorkse fans opvallend hard klapten voor een buitenlandse die een thuisfavoriet uit het toernooi sloeg.

    • Koen Greven