Tien bier voor de houtzagerij

Den Haag en Brussel zijn het lang niet altijd eens.

,,De bierbrouwerijsector'', zegt staatssecretaris Van Gennip van Economische Zaken onder een vrolijk portret in het laatste jaarverslag van het Centraal Brouwerij Kantoor, ,,draagt bij aan de concurrentiekracht van de Nederlandse economie.''

Daar denkt de Europese commissie heel anders over. Eind vorige week ontvingen de grootste Nederlandse bierfabrikanten – Heineken, Grolsch, Bavaria en de Nederlandse tak van Inbev (Dommelsch, Hertog Jan) – een boze brief van eurocommissaris Neelie Kroes (Mededinging) waarin zij hen beticht van kartelvorming. Kroes zegt over bewijzen te beschikken dat de brouwers in de periode 1996-1999 illegale akkoorden sloten, onder meer op het gebied van tarieven, het toewijzen van klanten en het uitwisselen van vertrouwelijke marktinformatie. Zowel consumenten, supermarkten als horecabedrijven zouden door de onderonsjes zijn benadeeld.

Ruim vijf jaar geleden viel de Nederlandse Mededingingsautoriteit de verdachte brouwerijen al eens binnen om, in opdracht van Brussel, onderzoek te verrichten. Nu pas is dat kennelijk verwoord in een aanklacht. De brouwers hebben twee maanden de tijd zich te verweren, waarna Kroes haar sancties zal aankondigen. Op één na onthouden de beklaagden zich voorlopig van commentaar. Alleen een directielid van Bavaria liet weten zowel ,,verrast'' als ,,het er helemaal niet mee eens'' te zijn.

Morgen presenteren Grolsch en Heineken hun halfjaarcijfers, donderdag volgt Inbev (voorheen Interbrew). Zij zullen hun best doen alleen te reppen van de verkoop- en winstcijfers over de afgelopen zes maanden en wellicht een tipje van de sluier oplichten van de resultaten voor het gehele jaar. (Wat zou de matige zomer voor invloed hebben op de toch al tanende biermarkt?)

Kartelafspraken komen niet zozeer voort uit het streven de winst te verhogen, als wel uit de drang om omzet en marktaandelen te beschermen. Dat Nederlandse brouwers wel degelijk ook aan elkaar geld kunnen verliezen bewijst Frans de Groen.

De Groen (45) is telg uit de oprichtersfamilie van Grolsch. Via zijn beleggingsmaatschappij Vakim Beheer houdt De Groen niet alleen een groot pakket van de aandelen in de Twentse brouwerij (dat de laatste jaren in waarde in gestegen). Vakim heeft ook een miniem belang in Heineken. Maar dat bracht nog niet veel rendement. De 313 aandelen die De Groen in de zomer van 2000 kocht daalden sindsdien bijna 4.000 euro in waarde. Lichtpuntje: hij streek in de afgelopen vijf jaar 575 euro aan dividend op. Dat zijn, bij de Albert Heijn, ruim zestig kratten bier.