Gevechten in Saoedische stad

In totaal vijf moslimextremisten, onder wie een gezochte leider, en twee politiemannen zijn gedood tijdens een gewapende confrontatie die al drie dagen aan de gang is in de Saoedische stad Dammam.

Dat hebben Saoedische veiligheidsfunctionarissen vandaag meegedeeld. De Saoedische autoriteiten zijn verwikkeld in een langdurige strijd tegen aan het terreurnetwerk Al-Qaeda gelieerde extremisten. Dezen vechten om het Saoedische koningshuis te vervangen door een strikt islamitisch regime naar hun eigen denkbeelden.

Gewapende eenheden houden een gebouw aan een drukke straat in Dammam omsingeld waar zich nog een onbekend aantal extremisten met vuurwapens en zelfgemaakte explosieven heeft verschanst. Dammam ligt in het oosten van Saoedi-Arabië. Om veiligheidsredenen hebben de Verenigde Staten hun consulaat in het naburige Dhahran voorlopig gesloten.

Een van de gedode extremisten is volgens een Saoedische zegsman Zaid al-Samari, nummer drie op de Saoedische lijst van 36 meest gezochte personen. Samari werd gezocht in verband met talrijke aanslagen in Saoedi-Arabië.

De afgelopen twee dagen zijn al zeker 30 politiemannen gewond bij de gevechten in Dammam, van wie verscheidene in een kritieke toestand verkeren, zo zei een functionaris van een plaatselijk ziekenhuis. De vuurgevechten zijn vanochtend in intensiteit toegenomen. Buurtbewoners zijn eerder al geëvacueerd. De hele buurt is afgezet. Een woordvoerder van het ministerie van Binnenlandse Zaken wees erop dat ,,we te maken hebben met mensen die de neiging hebben zichzelf op te blazen en we weten dat ze een belangrijke hoeveelheid wapens en explosieven hebben en acties zouden kunnen ondernemen die een negatief effect hebben''.

Sinds moslimextremisten in mei 2003 een zware aanslag pleegden in de hoofdstad Riad, zijn de Saoedische autoriteiten tegen hen in het offensief gegaan. In dat kader wordt lesmateriaal op scholen vernieuwd dat volgens critici intolerantie van andersdenkenden in de hand werkt en worden radicale predikers aangepakt.

Tegelijk is een gewapende tegencampagne gelanceerd, waarbij inmiddels meer dan honderd extremisten zijn gedood of gearresteerd. De Saoedische leiders verzekeren de overhand te hebben gekregen op de extremisten. Maar dezen worden kennelijk door nieuwe aanwas versterkt en steken steeds weer de kop op.