Open `kapitein van zinkend schip'

,,Als een kapitein die vastbesloten is achter te blijven op zijn zinkende schip'', zoals The Washington Post schreef, bleef de burgemeester van New Orleans, Ray Nagin, de afgelopen week in zijn ondergelopen en steeds legere stad. Zijn vrouw en drie kinderen waren geëvacueerd, evenals een groot deel van zijn staf. Nagin (49) liet weinig momenten onbenut om de reactiesnelheid van de federale overheid te hekelen, soms vloekend of in tranen. ,,Ze hebben geen benul van wat hier aan de hand is'', foeterde Nagin een dag voor het bezoek van president Bush aan het rampgebied. Bush kreeg er ook van langs. De burgemeester ergerde zich eraan dat de president zich woensdag met Air Force One even over het gebied liet vliegen, op de terugreis na zijn vakantie op zijn ranch in Texas, en gewoon doorreisde naar Washington.

,,Wij hadden hier een ongelooflijke crisis en zijn overvliegen in Air Force One doet daar geen recht aan'', zei Nagin. Tegen het lokaal radiostation WWL-AM zei hij dat hij niet wist of de gebrekkige steun en mankracht het probleem van de gouverneur of de president was. ,,Maar iemand moet ze van hun luie reet halen en in een vliegtuig krijgen en bij mekaar zetten, met hun tweeën, en het nu meteen uitzoeken'', zei hij. ,,Ze zijn er niet. Het is verdomd laat. Kom nu van je luie reet en doe iets, en laten we de grootste verdomde crisis uit de geschiedenis van dit land aanpakken'', zei Nagin. Na zijn gesprek met Bush, een dag later, klonk hij positiever over de reactie van de president.

Juist door zijn open en ongepolijste optreden werd de Afro-American Nagin burgemeester. Geboren in New Orleans is hij van eenvoudige komaf: zijn moeder werkte in een lunchrestaurant, zijn vader onder meer in een kledingfabriek. Nagin had geen politieke ervaring toen hij in 2002 veertien andere kandidaten voor het burgemeesterschap versloeg. De zakenman in de kabeltelevisiewereld gold als een frisse nieuwkomer die de stad zou verlossen van corruptie en het verdorde bestuur nieuw leven zou inblazen.

Volgens The Los Angeles Times maakte hij daarbij niet alleen maar vrienden in de zwarte gemeenschap. Bij zijn anti-corruptiekruistocht zou hij het ook op zwarten hebben gemunt om aanhangers in het blanke zakenleven een plezier te doen, zeiden critici. Als Democraat kreeg hij ook de kritiek Bush te steunen.

De afgelopen dagen kwam Nagin zelf ook onder vuur. Hij had de armsten en ouderen van New Orleans sneller en desnoods onder dwang moeten evacueren, vonden velen. Hij wachtte daarmee tot minder dan 24 uur voordat Katrina de stad raakte en zo'n 50.000 tot 100.000 mensen vast kwamen te zitten. Ook aarzelde hij te veel bij het inzetten van de Superdome als vluchtelingencentrum, toen hij de vluchtelingen vertelde daar alleen naartoe te gaan bij wijze van laatste optie.