`World Cup honkbal in Holland? Echt waar?'

Het WK honkbal mag dan vandaag in Nederland beginnen, de beste spelers ontbreken. De sterren strijden in de VS om een plek in de World Series. ,,Dat is het enige wat telt hier.''

`New York Mets, World Champions 1969 en 1986', staat er op de witte vlag die wappert in het Shea Stadium. In werkelijkheid zijn de Mets twee keer kampioen van Amerika geweest. Ook dit jaar is de club uit de wijk Queens in New York nog in de race om een plek in de World Series, maar het officiële wereldkampioenschap honkbal vindt de komende weken toch echt in Nederland plaats. Geen fan van de Mets kan dat echter wat schelen. ,,World Cup in Holland? Really?'', zegt Metsfan Tom Wreblin. ,,Mijn kinderen zijn echt gek van honkbal, maar ik heb ze er niet over gehoord. Als zij het niet weten, dan weet echt niemand hier dat. Hier tellen alleen de World Series.''

De Mets-fans koesteren een kleine hoop dat de tweede club uit New York zich met een wildcard weet te plaatsen voor de play-offs. Nadat de club op woensdagavond een 8-2 nederlaag had geleden tegen de Phillies volgde gisteren al de kans op revanche. Op de middagwedstrijd zijn duizenden ouders met kinderen afgekomen. Shirtjes, petjes, hamburgers, popcorn en cola vinden gretig aftrek als de spelers zich in de kleedkamer opmaken voor het duel.

,,Let's go Mets!', Let's go Mets!'', klinkt het voor de wedstrijd al op de goed bezette tribunes. Phillies-manager Charlie Manuel legt aan een handjevol Amerikaanse journalisten de vandaag te volgen tactiek uit. Even verderop poseert Mets-speler Tim Hamulack met een bal in zijn handen voor een fotograaf. Eude Brito, een Dominicaanse werper van de Phillies, blaast na een korte warming-up even uit in de dug-out. Op het veld worden verse kalklijnen getrokken, een teken dat het duel gaat beginnen. Langzaam loopt de spanning op.

Dat aan de andere kant van de oceaan op hetzelfde moment het nationale team van de Verenigde Staten zich aan het voorbereiden is op het WK in Nederland houdt de profs nauwelijks bezig. Phillies-manager Manuel heeft ,,wel iets over een WK in Nederland gehoord'', maar namen van spelers die de VS vertegenwoordigen kan hij niet noemen. Manuel: ,,We hebben op dit moment in het seizoen ook niet echt de tijd om dat te volgen. Maar het is altijd goed dat onze kleuren worden verdedigd.''

Phillies-werper Brito weet tot zijn spijt te vermelden dat de Dominicaanse Republiek ontbreekt in Nederland. ,,Ik zou graag voor mijn land willen spelen, maar de Major League laat dat jammer genoeg niet toe'', stelt de nummer 58 van Philadelphia. De Amerikaanse prof Hamulack is een beetje verbaasd als hij vlak voor een wedstrijd wordt geconfronteerd met een vraag over het WK honkbal. ,,World Cup? De World Series zijn wel even wat belangrijker'', zegt hij op vriendelijke toon. ,,Maar ik heb er wel van gehoord, hoor. Ik ken Brian Bannister (speler van Norfolk, dat geldt als een opleidingscentrum van de Mets, red.) vrij goed. Als het WK live op sportzender ESPN wordt uitgezonden, ga ik het wel volgen.''

De kans dat Hamulack beelden te zien krijgt van het WK is nihil. Hoewel de VS na Cuba met twee wereldtitels in 1973 en 1974 het succesvolste honkballand in de geschiedenis van het WK is, spreekt het landentoernooi niet tot de verbeelding. Dat de nationale ploeg op het laatste WK in 2003 teleurstelde met een vijfde plaats en zelfs ontbrak op de Spelen van Athene, deert de Amerikaanse honkbalfans niet. Voor hen telt slechts de Major League. ,,Ik heb op tv wel vaag iets gehoord over een WK, maar ik heb niet echt opgelet. Ik luister ook nooit naar nieuws over de Yankees, alleen als ze verloren hebben. Ik ben een echte Mets-fan'', zegt Ludwick Capps, een schoolmeester die op zijn vrije dag zijn club met 3-1 van de Phillies ziet verliezen. ,,De kans dat we de World Series halen dit jaar is klein. De laatste keer dat we kampioen werden was negentien jaar geleden.''

Het laatste kampioenschap werd gewonnen door toenmalig Mets-manager Dave Johnson. Hij groeide in 1986 uit tot een held nadat de club de World Series won. Dezelfde Johnson mag de komende twee weken als bondscoach proberen in Nederland `de echte wereldtitel' te pakken.

    • Koen Greven