Echte blues-man uit Mississippi

Blueszanger R.L.Burnside, die gisterochtend op 78-jarige leeftijd overleed in een ziekenhuis in Memphis, had een carriere zoals alleen een blueszanger kan hebben. Al heeft hij zijn hele leven gitaar gespeeld en opgetreden in de lokale cafe's en bars, Burnside was al boven de zestig toen hij op grotere schaal bekend werd. Dat was begin jaren negentig, toen hij werd ontdekt door Matthew Johnson, de baas van het Amerikaanse Fat Possum-label dat ook voor Solomon Burke een wederopstanding als soul-koning mogelijk maakte.

Voor Fat Possum maakte Burnside platen als Bad Luck City (1992) en Too Bad Jim (1994), die hem een plotselinge erkenning opleverden. Ondanks de moderne tijd wist Burnside de sfeer en de stijl van de blues uit zijn jongensjaren op een authentieke, rauwe manier over te brengen. Ooit had hij het vak geleerd van helden als John Lee Hooker en Muddy Waters. Inmiddels was hij vergroeid met zijn gitaar, waarmee hij klagelijke duetten zong of in een vinnig tweegesprek verwikkeld leek.

Dankzij zijn platen werd hij opgemerkt door de New-Yorkse schreeuwblues-zanger Jon Spencer die hem uitnodigde om met zijn band Jon Spencer Blues Explosion een cd op te nemen (A Ass Pocket Of Whiskey, 1996). Gezamelijk ondernamen ze ook tournees.

Burnside werd in 1926 geboren in Layfayette County, in de Mississippi-delta. Als jongeman werkte hij als deelpachter (sharecropper) in de delta. In een poging het harde leven te onkomen, verhuisde Burnside in de jaren vijftig naar Chicago. In deze stad leerde hij gitaar spelen van Fred McDowell en maakte hij later kennis met Muddy Waters. In Chicago werden binnen een maand zijn vader, broer en oom vermoord – ervaringen die hij later zou verwerken in de liedjes `Hard Time Killing Floor' en `R.L.'s Story'.

Na de dood van zijn familieleden keerde Burnside terug naar Mississippi. Daar schoot hij een man dood, die Burnside thuis lastig zou hebben gevallen. ,,Zijn dood was een zaak van hem en God'', zei Burnside later in een interview. Hij zat zes maanden in de cel, totdat een plantagevoorman hem eruit haalde om de oogst binnen te halen. Burnside werkte daarna als boer en visser overdag, en als muzikant in de avond. Tot hij eind jaren tachtig een band formeerde met zoon en schoonzoon en de aandacht trok van Matthew Johnson, waarna zijn carriere pas echt begon. Burnsides laatste cd, A Bothered Man, verscheen vorig jaar.