Cadbury wil af van de frisdrank

Het besluit van Cadbury Schweppes om zijn Europese drankendivisie te verkopen markeert een belangrijk omslagpunt in de ontwikkeling van het Britse suikerwarenconcern. De productie van koolzuurhoudende frisdrank is sinds de fusie van Cadbury en Schweppes in 1969 een kernactiviteit geweest van het concern. Maar de uitputtende concurrentieslag met Coca-Cola en PepsiCo, althans in Europa, is te veel gebleken.

Na de overname van kauwgomproducent Adams in 2003 heeft Cadbury het accent duidelijk verlegd naar de productie van suikerwaren. Sindsdien moest de divisie voor koolzuurhoudende frisdranken voornamelijk voor de kasstroom zorgen die nodig was om de met die overname gemoeide schulden af te betalen. Maar nu de Europese drankendivisie behoefte heeft aan investeringen om de omzetdaling te keren, kan zij deze rol niet langer vervullen.

Gelukkig lijkt de transactie op maat gesneden voor een participatiemaatschappij. Uitgaande van een meervoud van tien maal de winst van vorig jaar van zo'n 130 miljoen pond, na aftrek van de kosten voor het hoofdkantoor, is de divisie ongeveer 1,3 miljard pond waard - precies de omvang die de grotere participatiemaatschappijen graag zien bij zo'n transactie. Bovendien moet de combinatie van sterke merken, een voortreffelijke kasstroom en aantrekkelijke winstmarges participatiemaatschappijen aanspreken. Dat is maar goed ook, want er zullen zich waarschijnlijk slechts weinig of helemaal geen strategische kopers melden.

Cadbury kan de opbrengst goed gebruiken om een deel van de na de overname van Adams ontstane schuld van 4 miljard pond af te lossen. Cadbury krijgt hierdoor ook meer armslag om andere suikerwarenbedrijven over te nemen. Op de langere termijn roept de transactie vragen op over de toekomst van Cadbury's Amerikaanse drankendivisie. Voorlopig zal Cadbury geen haast maken de Amerikaanse markt te verlaten, want na een serie productvernieuwingen groeit de divisie als kool en brengt het scheppen met geld binnen. Maar er ligt wel een hoop kapitaal in vast en als er zich weer een kans voordoet een groot suikerwarenbedrijf te kopen, komt dat kapitaal elders wellicht beter van pas.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling: Menno Grootveld

    • Simon Nixon