Frankrijk wapent zich

Het Franse nationale strategische belang strekt zich niet uit tot voedsel. Voor diegenen die zich zorgen maakten over een dreigend Frans protectionisme, kan de lijst met sectoren waarin de Franse regering buitenlandse overnames kan tegenhouden, nogal slapjes lijken. Zelfs de meest fervente voorstanders van de vrije markt zullen de Fransen het recht gunnen hun militaire industrieën te beschermen. Het in de gaten houden van de eigenaren van casino's - een makkelijke plek voor het witwassen van geld - is ook niet echt controversieel. En de wens om enige controle uit te oefenen op bedrijven die zich met biotechnologie bezighouden, klinkt ook nog redelijk onschuldig.

Maar het probleem is dat 'nationale veiligheid' - het criterium dat de regering hanteert als het om de bescherming van strategische sectoren gaat - bijna alles kan omvatten. De regering voerde de beoogde controle op de biotechnologiesector aan als argument om het farmacieconcern Aventis - dat een miniem deel van zijn omzet haalde uit de productie van vaccins - te behoeden voor een mogelijke overname door het Zwitserse Novartis. De nieuwe lijst omvat onder meer cryptografie en technologie die voor meerdere doeleinden kan worden ingezet. Dat kan genoeg zijn om vrijwel ieder IT-bedrijf te beschermen. En met slechts een klein beetje fantasie kan de bescherming zich ook uitstrekken tot voedingsconcern Danone, dat yoghurt en koekjes produceert. Want zei Napoleon niet dat legers marcheerden op een goed gevulde maag?

President Jacques Chirac lijkt de wereld van de economie te beschouwen als een soort slagveld. Hij heeft opgeroepen tot een nationale mobilisatie om de uitdaging van de globalisering tegemoet te treden. Hij brengt zijn troepen op oorlogssterkte - door de oprichting van twee nieuwe overheidsinstellingen, een nieuwe universiteit en 67 'concurrentiepolen'. Binnen deze dramatische kijk op de economische geschiedenis kunnen buitenlanders niet anders dan de rol van de vijand vertolken.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.