Een Tsjechische modelleerling

Nicole Vaidisova wordt gezien als `de Tsjechische Maria Sjarapova'. De zestienjarige tennisster combineert een elegant uiterlijk met uitzonderlijk talent. Ze bereikte gisteren de derde ronde van de US Open.

Na vrijwel elk punt wendt Nicole Vaidisova haar blik naar haar stiefvader en coach Ales Kodat. De Chinese Jie Zheng is geen partij voor het zestienjarige talent uit Tsjechië, maar elk puntverlies lijkt pijn te doen. Binnen het uur klaart Vaidisova op baan elf van Flushing Meadows de klus in twee sets: 6-3 en 6-0. Alsof het de normaalste zaak van de wereld is dat ze in de derde ronde van de US Open staat, loopt ze naar haar spullen. Ze deelt wat handtekeningen uit en verdwijnt naar de kleedkamer in het Arthur Ashe Stadium. ,,Mijn doel?'', zegt ze even later. ,,Ik wil de beste tennisster van de wereld worden.''

Kenners zijn het er al jaren over eens dat Vaidisova zowel op als buiten de baan een grote toekomst tegemoet gaat. De Amerikaanse tennisgoeroe Nick Bollettieri werkt al zes jaar met het Tsjechische kindsterretje. ,,She has a bright future'', zegt hij na afloop van het eenzijdige duel met Zeng. ,,Nicole heeft een goede service, uitstekende slagen en de juiste mentaliteit. Je zou kunnen zeggen dat ze Bollettieri-tennis speelt.''

Vaidisova legde de basis van haar aanvallende spel op de academie van Bollettieri in het Amerikaanse Bradenton. De tennisster, die op 23 april 1989 in het Duitse Neurenberg ter wereld kwam als dochter van twee Tsjechische ouders die uit vrees voor het communisme hun vaderland waren gevlucht, bleek al vanaf jongs af aan een groot talent te zijn. Op tienjarige leeftijd vertrok ze samen met haar moeder, stiefvader en twee broertjes van Praag naar het Florida van Bollettieri. Nog altijd woont het gezin 's winters in Bradenton en 's zomers in Tsjechië. Samen met stiefvader en coach Kodat trekt Vaidisova sinds haar veertiende de hele wereld over.

Haar loopbaan voltrekt zich in sneltreinvaart. Ze was amper een paar maanden prof toen ze op haar veertiende het WTA-toernooi van Vancouver op haar naam bracht. Daarmee schaarde ze zich in het rijtje speelsters als Jennifer Capriati, Martina Hingis, Steffi Graf en Monica Seles, die ook op die leeftijd hun eerste grote succes behaalden. Kort daarna veroverde Vaidisova ook de titel in Tasjkent. Sindsdien werkt Vaidisova ook buiten de baan aan haar imago. Ze stond inmiddels in bladen als Vogue en Elle, is één van de gezichten van kledingsponsor Reebok en wordt door de buitenwacht bestempeld als de `Tsjechische Maria Sjarapova'.

Ondanks de gelijkenissen met Sjarapova – die ook haar opleiding genoot bij Bollettieri en haar tennisloopbaan combineert met talloze promotie-activiteiten voor sponsors – wil Vaidisova niets van een vergelijking met de Russische ster weten. ,,Ik heb veel respect voor de atleet Sjarapova, maar ik zie weinig overeenkomsten tussen haar en mij. Dat mensen daar steeds over beginnen vind ik niet erg. Dat moeten ze zelf maar weten'', zegt Vaidisova koeltjes.

Ze ziet zichzelf liever als de toekomst van het Tsjechische vrouwentennis dat het na de successen van Martina Navratilova, Hana Mandlikova en Jana Novotna jaren zonder talent moest stellen. Kodat probeert zijn stiefdochter met beide benen op de grond te houden. ,,Ik ben altijd bij haar. Naast haar coach voel ik me ook als vader verantwoordelijk voor haar. Ik koester dat gevoel als sinds ik haar ken toen ze een jaar of zeven was'', zegt Kodat in het spelersverblijf van de US Open. ,,Iedereen om ons heen wist altijd te vertellen dat Nicole het helemaal zou gaan maken. Zelf ben ik altijd wat sceptisch geweest. We moeten het eerst maar eens afwachten. Al denk ik wel dat ze het in zich heeft om nummer één van de wereld te worden.''

Tot aan de dag van vandaag heeft Vaidisova geen profpartij gespeeld zonder dat haar stiefvader op de tribune zat. En ook tegen Zeng zoekt ze na elke geslagen bal bevestiging. ,,Dat doe ik gewoon altijd'', zegt Vaidisova. ,,Het is een gewoonte van me. Ik wil niet zonder mijn vader.'' De komende jaren probeert Kodat zijn dochter zelfstandiger te maken. Kodat: ,,Ik heb haar tijdens een partij weinig te zeggen. Ik kijk dan vaak gewoon maar naar mijn schoenen. Een beetje aanmoedigen of oppeppen, meer niet. Ze moet zelf aangeven welke rol ik in de toekomst moet spelen. Als ze alleen verder wil of met een andere coach wil werken zou ik daar vrede mee hebben.''

Voorlopig blijft Vaidisova de beste leerling van tenniscoach Kodat. Ze behoort met speelsters als Sjarapova, Maria Kirilenko, Ana Ivanovic en Tatjana Golovin tot een nieuwe generatie die schoonheid aan tennistalent koppelt. Het tennissende model Anna Koernikova won nog nooit een toernooi en geldt daarom als voorbeeld hoe het niet moet. Sjarapova, die voorheen bekend stond als `de nieuwe Koernikova', heeft aangetoond dat tennissters wel degelijk zowel op als buiten de baan succes kunnen hebben. Vaidisova is op de US Open hard op weg het voorbeeld van Sjarapova te volgen. Met hetzelfde gemak als de Russin plaatste ze zich gisteren bij de laatste 32 speelsters op de US Open.

    • Koen Greven