Onverwachte zege blessuregevoelige Wessels

Peter Wessels heeft gisteren de tweede ronde van de US Open bereikt na een zege op de Belg Christophe Rochus. De enige Nederlandse tennisser in New York treft nu de Argentijn David Nalbandian.

Nooit verwacht, toch gekregen. Peter Wessels begon gisteren na een pauze van zes weken zonder wedstrijdritme aan de US Open. De Nederlandse tennisser had zich de voorbije dagen in New York al ingesteld op een vroege uitschakeling. Maar eenmaal op de baan bleek Flushing Meadows voor Wessels goedgezind. In de verzengende hitte versloeg het Nederlandse servicekanon zijn kleine Belgische opponent Christophe Rochus op een bijbaantje in vier sets: 6-7, 6-3, 6-4 en 6-4. ,,Dit is een belangrijke zege, waarop ik niet had gerekend'', sprak een tevreden Wessels die morgen in de tweede ronde op de Argentijnse topper David Nalbandian stuit.

De 27-jarige prof uit Elburg vertrok vorige week naar de Verenigde Staten in de wetenschap dat zijn Nederlandse collega's als Sjeng Schalken, Martin Verkerk, Raemon Sluiter en John van Lottum zouden ontbreken. Een dieptepunt voor het Nederlandse tennis dat na 1986 altijd minimaal twee deelnemers op een grandslamtoernooi had gehad. Toch had Wessels geen moment het gevoel dat hij op de US Open de eer van Nederland hoog te houden had. ,,Ik voel geen extra druk, ik speel hier voor mezelf. Ik wil hier ritme opdoen'', stelde hij aan de vooravond van zijn partij tegen Rochus.

Wessels' laatste partij was medio juli in de kwartfinales van de Davis Cup tegen de Slowaak Dominik Hrbaty. De aanvaller moest destijds opgeven met wat naar later uit een botscan bleek gebroken rib. Slechts met rust zou de kwetsuur kunnen genezen. Wessels gunde zich een paar dagen vakantie waarna hij zijn beenspieren intensief ging trainen. Pas na een paar weken kon hij weer zijn racket oppakken. Zijn lichaam was misschien wel fitter dan ooit, maar het ritme was verdwenen. Jammerend en zeurend werkte hij samen met zijn coach Hugo Ekker trainingen af op Flusing Meadows. Het goede gevoel bleef achterwege.

Zonder veel zelfvertrouwen begon Wessels voor zo'n honderd toeschouwers aan de partij met 's werelds nummer 53. Na een sterk begin waardoor hij al snel een break voorkwam, zakte het niveau van de Nederlandse nummer 103 terug. Op 5-4 kreeg Wessels op zijn eigen service zes setpoints, maar twee voetfouten en een knappe return van Rochus haalden hem uit zijn goede doen. Vloekend en tierend ging hij vervolgens in de tiebreak ten onder.

Na `de set van de gemiste kansen' wist Wessels zich onder het toeziend oog van Richard Krajicek en een handjevol Nederlandse toeschouwers zich knap te herstellen. In het verleden liet de labiele prof na een tegenslag meer dan eens het hoofd hangen. Zo kwam hij op Roland Garros de klap van een verloren tiebreak in de eerste set tegen Richard Gasquet niet meer te boven en gaf hij de partij zomaar weg.

Tegen Rochus liet de nummer één van Nederland nu wel zien dat hij in staat is terug te vechten na een achterstand. Wessels toonde daarmee aan dat hij geleerd heeft van zijn Davis-Cupoptredens tegen Zwitserland en Slowakije waarin captain Bogtstra hem een paar keer over een dood punt heen hielp. Nadat coach Ekker hem toefluisterde dat hij op het lichaam van Rochus moest serveren en vaker de gang naar het net diende te maken, was de strijd snel gestreden. Vijf jaar na zijn laatste optreden op de US Open staat Wessels nu in de tweede ronde in New York. Zijn beste optreden dateert nog altijd van 1999, toen hij als opkomend talent de derde ronde haalde.

De blessuregevoelige tennisser heeft de grote verwachtingen nooit kunnen inlossen. Het mocht al een klein wonder worden genoemd dat hij zich vorig jaar terugkeerde op het hoogste niveau. Maar tussen de jeugdige Wessels die in 2000 een matchpoint afdwong tegen Federer en de Wessels die gisteren Rochus versloeg, ligt een wereld van verschil. Destijds gold de lange Nederlander als `de nieuwe Krajicek' waarvoor het natuurtalent Federer een groot respect had. Vandaag de dag kijkt de Zwitserse nummer één van de wereld al lang niet meer op of om naar modale tennissers van het kaliber-Wessels. Zo veegde Federer gisteren de Tsjech Ivo Minar met 6-1, 6-1 en 6-1 in 61 minuten van de baan.

Lachend moest Wessels toegeven dat zijn carrière sinds 2000 niet meer parallel heeft gelopen met die van favoriet Federer. In de vierde ronde zouden beiden elkaar in New York opnieuw kunnen treffen. Zover zal het hoogstwaarschijnlijk niet komen.

    • Koen Greven