Honderden doden bij paniek Bagdad

In de Iraakse hoofdstad Bagdad zijn vanochtend honderden mensen vertrapt en verdronken toen duizenden shi'itische pelgrims tijdens een religieuze processie in paniek raakten.

Wat de paniek veroorzaakte was niet meteen duidelijk. Volgens sommige bronnen schreeuwde iemand in de menigte dat zich onder de pelgrims een zelfmoordterrorist bevond.

Talloze pelgrims vielen in de rivier de Tigris toen de brugleuning het begaf en verdronken. Anderen werden onder de voet gelopen of stikten. De politie meldde dat er 300 doden waren geteld, maar dat het dodental tot 600 kon stijgen. Een woordvoerder van het ministerie van Binnenlandse Zaken meldde 640 doden. De staatstelevisiezender Al-Iraqiya meldde 480 doden en zeker 200 gewonden.

,,We zijn de tel kwijtgeraakt'', zei een functionaris van het ministerie van Gezondheid. ,,We kunnen niet zeggen hoeveel mensen dood zijn. Er liggen nog veel lijken in de rivier.'' De meeste slachtoffers zijn vrouwen en kinderen, aldus een zegsman van het ministerie van Binnenlandse Zaken.

De atmosfeer bij dergelijke shi'itische massabijeenkomsten in Irak is altijd al gespannen, omdat ze herhaaldelijk mikpunt van aanslagen door sunnitische rebellen zijn geweest. Vandaag was die spanning nog toegenomen nadat twee uur eerder een raket- en mortiergranaataanval was uitgevoerd op de Musa al-Kadhim moskee waarheen de pelgrims op weg waren. Daarbij waren zeven mensen gedood en zeker 40 gewond.

Ook waren volgens sommige berichten zes mensen gestorven na het consumeren van vergiftigd sap en voedsel dat ze bij de moskee hadden gekregen.

Volgens de Iraakse televisie hadden zich vanochtend ongeveer een miljoen pelgrims uit Bagdad en omliggende plaatsen bij de moskee verzameld om het martelaarschap van Musa al-Kadhim te herdenken, een vereerde shi'itische heilige. Duizenden sprongen in het water om mensen te redden.

Het was een van de dodelijkste van dergelijke incidenten. In 1990 kwamen 1.420 pelgrims om het leven in een tunnel bij de Saoedische heilige plaats Mekka nadat daar paniek was uitgebroken tijdens de Haj, de jaarlijkse grote pelgrimstocht. In 1994 kwamen in Mekka in een dergelijke paniek zeker 270 mensen om het leven.

Amerikaanse gevechtsvliegtuigen lanceerden gisteren aanvallen in West-Irak op wat Amerikaanse legerwoordvoerders als aanhangers van het terreurnetwerk Al-Qaeda omschreven. Volgens de Amerikanen werden bij de drie aanvallen op huizen in Husayba bij Qaim bij de Syrische grens zeker een bekende leider van Al-Qaeda gedood naast ,,andere vermeende terroristen''. Volgens bronnen in een ziekenhuis in Qaim vonden 47 mensen de dood bij de aanvallen, onder wie burgers. In het gebied hebben ook zware gevechten plaats tussen sunnitische stammen waarvan de een vóór en de ander tegen het huidige Iraakse bewind is. Andere bronnen meldden dat de doden bij deze gevechten zijn gevallen.

Grondwet pagina 5