Bestrijding van kinderverlamming is een mondiaal succes

Het doel van de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) om polio voor het eind van dit jaar de wereld uit te helpen, wordt niet gehaald. Maar bij de bestrijding van polio, een ander woord voor kinderverlamming, is de laatste halve eeuw al wel gigantische vooruitgang geboekt. Vorig jaar werden op de hele wereld nog maar 1.265 gevallen van polio gemeld.

In de eerste helft van de vorige eeuw maakte kinderverlamming ook in de Europese landen jaarlijks nog duizenden kinderen kreupel. Dankzij de ontwikkeling van vaccins aan het eind van de jaren vijftig kon de ziekte in het Westen binnen enkele decennia worden uitgeroeid. Om kinderverlamming ook in de rest van de wereld uit te bannen kwamen vier organisaties – de WHO, het VN-kinderfonds Unicef, Rotary International en de US Centers for Disease Control – in 1988 tot het Global Polio Eradication Initiative.

Op dat moment kwam polio nog in 125 landen voor. Dagelijks raakten 1.000 kinderen, verspreid over de hele wereld, door het polio-virus verlamd. Sindsdien hebben massale inentingsprogramma's het aantal slachtoffers met meer dan 99 procent teruggedrongen. Twee miljard kinderen kregen een vaccinatie. Polio kwam vorig jaar nog maar in zes landen voor: Nigeria, India, Pakistan, Niger, Afghanistan en Egypte.

Maar het helemaal uitbannen van de ziekte blijkt lastig. Het aantal gemelde gevallen van polio is de laatste jaren zelfs weer licht aan het stijgen. Het enige wat helpt, is nog massaler inenten. Er is geen geneesmiddel tegen polio.

Een grote tegenslag voor het mondiale initiatief om de ziekte uit te roeien was twee jaar geleden het verzet van moslimleiders in Noord-Nigeria tegen een inentingscampagne. Ze beweerden dat het vaccin vrouwen onvruchtbaar maakte en een Amerikaans instrument was in de strijd tegen de islam. Prompt verdubbelde het aantal polio-gevallen in Nigeria vorig jaar.

De ziekte stak daarnaast ook weer de kop op in 16 landen die als polio-vrij werden beschouwd, waaronder Indonesië. In alle gevallen bleek het virus afkomstig uit Nigeria.