Afgezwakte orkaan vergt zeker 55 levens

De schade die orkaan Katrina gisteren heeft aangericht in de zuidelijke Amerikaanse staten Louisiana, Mississippi en Alabama lijkt op het eerste gezicht kleiner dan verwacht. Katrina koerste aanvankelijk rechtstreeks af op de stad New Orleans, maar eenmaal aan land verloor zij aan kracht en veranderde iets van koers, in oostelijke richting. Er zijn, tot dusver bekend, gisteren 55 doden gevallen, de meesten in Mississippi. Als het water zakt en reddingswerkers het getroffen gebied kunnen bereiken, zal dit aantal vermoedelijk stijgen.

Katrina kwam rond half twee Nederlandse tijd aan land met windsnelheden van meer dan 200 kilometer per uur. Daarmee was het een categorie 4 op de schaal van Shaffir-Simpson. Eenmaal aan land verzwakte ze binnen een uur tot een categorie 2 met windsnelheden van 150 kilometer per uur. Bij de verplichte evacuatie zondag van New Orleans werd aangenomen dat de orkaan met windsnelheden van meer dan 250 kilometer per uur (categorie 5) over de stad zou trekken.

Over het aantal slachtoffers en de schade is nog veel onbekend. Gouverneur Haley Barbour van Mississippi zei te vrezen voor ,,heel veel doden''. ,,We weten dat er mensen in de val zaten'', zei hij tijdens een persconferentie.

Het kustgebied van Mississippi, ten oosten van Louisiana, werd het zwaarst getroffen. In Biloxi vielen vijftig doden toen een flat instortte. Volgens de politie zijn in Mississippi drie personen omgekomen door vallende bomen. Autoriteiten in Alabama meldden dat daar twee mensen zijn gedood bij een verkeersongeval.

Het oog van de orkaan liet het ten dele onder zeeniveau gelegen centrum van New Orleans links liggen. De meeste dijken rondom de stad weerstonden het water, maar één dijk aan de oostkant van de stad raakte flink beschadigd, waardoor enkele wijken overstroomden. Het historische French Quarter bleef grotendeels gespaard.

Burgemeester Ray Nagin zei voor de lokale televisie dat er nadat Katrina gepasseerd was enkele lichamen in het water dreven. Naar schatting 40.000 huizen in het oosten van New Orleans zijn ondergelopen en enkele honderden mensen zouden nog vastzitten op daken. Het Rode Kruis meldde gisteravond pas te kunnen uitrukken met medicijnen en voedsel als de wegen begaanbaar zijn.

achtergrond: pagina 5