Rabo-kopman Mentsjov even leider Vuelta

Wielrenner Denis Mentsjov van Rabobank is een dag na zijn proloogzege in de Ronde van Spanje zijn koppostitie kwijtgeraakt. De Rus bezorgde zijn Nederlandse sponsor zaterdag in Granada voor het eerst de leiderstrui op de openingsdag van een grote ronde. ,,Een gouden start'', sprak ploegleider Adri van Houwelingen met een knipoog naar de kleur van het tricot van zijn Russische pupil.

Vergeten waren de moeizame weken in de Ronde van Frankrijk, waar Mentsjov zwaar teleurstelde in een verder goed functionerende ploeg. Ruim een maand na de Tour bewees hij in de openingstijdrit van de Vuelta dat hij wel kan fietsen. In een spectaculair decor – de renners passeerden het monumentale moorse paleis Alhambra – reed de 27-jarige Rus naar de snelste tijd; vóór de specialisten Rik Verbrugghe uit België en Bradley McGee uit Australië.

Dat tweetal opende een dag later op weg van Granada naar Cordoba de aanval op de gouden trui. Verbrugghe leek een kans te maken dankzij onderweg veroverde bonificatieseconden, maar in de slotfase veranderde alles door een ontsnapping van de Italiaan Leonardo Bertagnolli in de klim van de Alto de San Jerónimo.

McGee, een van de renners die achter de vluchter aangingen, achterhaalde hem maar hij verloor de sprint. McGee won voldoende tijd op Mentsjov en Verbrugghe, die beiden in het eerste peloton op 44 seconden van de ritwinnaar binnenkwamen, om de leiderstrui in de Vuelta over te nemen.

Mentsjov was een dag eerder de grote verrassing in de proloog. De renners moesten twee kilometer klimmen naar het Alhambra waarna nog vijf kilometer volgden – deels dalend, deels vlak. De Rus kwam boven met drie seconden achterstand op Verbrugghe, de winnaar van de proloog in de Ronde van de Benelux.

,,Hij is in de afdaling en het vlakke stuk vier seconden ingelopen op een hardrijder als Verbrugghe. Dat zegt veel over zijn vorm'', had ploegleider Van Houwelingen tevreden geconstateerd. , ,Toen ik het parkoers had verkend, wist ik dat een goede klassering mogelijk zou zijn voor Denis. Eerlijk gezegd was ik teleurgesteld geweest als hij niet bij de eerste tien was geëindigd.''

Mentsjov zelf verbaasde zich over zijn ritzege. ,,Ik ben nooit echt een goede tijdrijder geweest, daarom had ik dit zeker niet verwacht. Het was een parkoers dat me lag, maar dat ik hier specialisten als Verbrugghe en McGee versla, zegt me dat ik terug ben op een hoog niveau'', zei de Rus die na zijn mislukte Ronde van Frankrijk ook met een mentale inzinking kampte.