Studenten als wapen tegen de verloedering

Studenten. Dat betekent brallen, met bier gooien en luidruchtige feestjes. Maar provinciesteden als Zwolle en Almere koesteren de studentenpopulatie. ,,Ze maken de stad levendig.''

Studeren aan de universiteit in Zwolle, of Almere? Dat kan. Provinciesteden hebben ontdekt dat studenten meer cachet geven aan hun stad, dus gemeentebesturen maken zich sterk om universitaire opleidingen aan te bieden. In Middelburg is sinds vorig jaar een `University College', in Breda wil de Hogeschool voor Toerisme en Verkeer een universitaire status krijgen. Studenten vormen een welkome bevolkingsgroep. Niet alleen zorgen de hoogopgeleide jongeren voor een economische impuls in de stad, ook de levendigheid verbetert door hun aanwezigheid.

,,Studenten zijn heel belangrijk voor een stad'', zegt Z. Hemel, adjunct-directeur van Dienst Ruimtelijke Ordening in Amsterdam en auteur van het boek `De Creatieve Stad'. ,,Het is dan wel de bedoeling dat ze na hun studie blijven hangen. Hoogopgeleiden zorgen voor het culturele kader: bestuursfuncties en netwerken in de stad zijn van hen afhankelijk. Zo'n stad als Almere wil meer dan doorsnee zijn, dus willen ze universitair onderwijs en het bijbehorende culturele leven.''

Volgens P. Boelhouwer, hoogleraar Volkshuisvesting aan de TU Delft, willen gemeenten maar één ding: een soort `silicon valley' met innovatieve bedrijven en bloeiend toerisme. ,,Over stedelijke vernieuwing hebben gemeenten dezelfde visie: een `creatieve stad' willen ze worden.'' Uitbreidingen en dependances van universiteiten zijn daarom een welkome aanvulling in provinciesteden die zoeken naar een beter imago. ,,Bedrijven vestigen zich graag in een stad waar ze hoogopgeleide werknemers kunnen betrekken. Dat leidt vervolgens weer tot economische groei en werkgelegenheid'', aldus hoogleraar Boelhouwer.

Tegelijkertijd ontdekken gemeentes de waarde van studenten in de maatschappij. Een succesverhaal is de verbetering van het Rotterdamse wooncomplex `De Peperklip'. Het verloederde complex knapte op toen de eigenaar, woningcorporatie Vestia, besloot om er studenten te huisvesten. Het leidde tot een verbetering van de sociale controle. ,,Studenten hebben tijd voor sociale taken'', zegt Boelhouwer. ,,Ze zijn intelligent en met een beetje geluk maatschappelijk betrokken. Ze maken de stad levendig.''

Studenten fungeren als voortrekkers. Door studentenwoningen toe te voegen aan de verwaarloosde Stationswijk in Den Haag, hoopt de gemeente dat de buurt gevarieerd en levendig wordt, zoals dat spontaan is gebeurd in de Utrechtse wijk Lombok en de Jordaan in Amsterdam. Ook in Almere hoopt de gemeente dat het stadshart meer gaat ,,bruisen'', aldus een woordvoerder. Wethouder Pot van Zwolle zegt dat de gemeente activiteiten van studenten subsidieert, ,,dat geeft een stimulans aan de stad.'' Volgens Boelhouwer kan een studentenpopulatie voorkomen dat een provinciestad verwordt tot `slaapstad', waar mensen alleen wonen en elders werken: ,,Studenten zijn meestal overdag thuis.''