Mentsjov wil revanche voor mislukte Tour

Wielrenner Denis Mentsjov heeft wat goed te maken. De kopman van Rabobank reed een mislukte Tour de France. Hij wil revanche in de Ronde van Spanje, die morgen begint.

,,Bij de eerste vijf in de Tour de France.'' Denis Mentsjov toonde zich begin dit jaar uiterst ambitieus bij de presentatie van de Rabobank-wielerploeg. De Rus wilde in het eerste jaar bij de Nederlandse ploeg laten zien dat hij zijn geld als kopman waard was.

Maar Mentsjov faalde in de Tour. Hij werd in Frankrijk 85ste met tweeënhalf uur achterstand op de winnaar, de Amerikaan Lance Armstrong. Mentsjov had last van enkele kleine kwetsuren en kende een hoop mentale tegenslag.

De Rus wil nu revanche. Niet met woorden, maar met daden, zo maakt hij duidelijk in de lobby van het hotel in Granada waar onder meer de Rabobank-ploeg logeert. Zaterdag begint in de Zuid-Spaanse stad de Vuelta a España. De proloog is 7 kilometer lang en heeft halverwege een klimmetje naar het Alhambra, het oude Arabische fort/paleis dat boven de stad uittorent.

Mentsjov is bedachtzaam. Vriendelijk, maar enigszins terughoudend. Met welke prestatie is zijn Vuelta geslaagd? ,,Dat weet ik niet precies. We zien wel. Een etappewinst is mooi, maar ik wil ook een goed algemeen klassement niet uitsluiten.'' Hij voelt de druk van de ploegleiding die heeft aangegeven dat hij in de Vuelta nu écht moet laten zien dat hij zijn positie van beschermde renner waard is. ,,Maar ik wil vooral van dag tot dag zien hoe het gaat.''

Mentsjov is de enige kopman in de ploeg van Rabobank. Oscar Freire is niet op tijd hersteld van de blessure die hem ook al belette deel te nemen aan de Ronde van Frankrijk.

Klimspecialist Mentsjov noemt het parcours van de Ronde van Spanje van dit jaar geschikt voor een type renner als hij. De zestigste editie van de wielerwedstrijd telt zes etappes die bovenop een berg eindigen, waaronder de zware rit naar Lagos de Covadonga (buitencategorie) in Noord-Spanje. Mentsjov won vorig jaar een etappe in de Vuelta.

De Rus lijkt het vertrouwen in zichzelf te hebben herwonnen. Gelukkig voor Rabobank, want Mentsjov verliet de Tour de France als een gebroken man. Moe en twijfelend aan zichzelf. ,,Ik vond het erg moeilijk om gelijkwaardige renners van me te zien wegrijden in de bergen. Ik kon gewoon niet meekomen.'' Dat vrat aan het zelfvertrouwen van Mentsjov. De ploegleiding kon hem ternauwernood bewegen om door te fietsen en niet af te stappen.

Mentsjov heeft de periode tussen de Tour en de Vuelta gebruikt om bij te komen. Hij rustte uit, maakte zijn trainingsuren en reed slechts één wedstrijd. In de wereldbekerwedstrijd Clasica San Sebastian, vlakbij zijn woonplaats Pamplona in Spaans Baskenland, kon hij lang mee met de toppers. ,,Die wedstrijd gaf me weer zelfvertrouwen.''

Einzelgänger Mentsjov vindt dat hij zijn problemen voornamelijk zelf moet oplossen. Hij verwacht geen hulp van de ploeg. De communicatie met de ploegleiding en de andere renners verloopt ook wat lastig, maar dat is volgens Mentsjov alleen lastig tijdens de maaltijden. Hij spreekt behalve Russisch een beetje Engels en vooral Spaans.

Hij reed hiervoor bij een Spaanse ploeg. ,,Wielrennen blijft nu eenmaal een individuele sport. Heel wat anders dan voetbal waarbij je samen traint en speelt. Je moet het uiteindelijk toch zelf doen.''

Een Spaanse sportkrant plaatste Mentsjov in een – overigens lang – rijtje met favorieten voor de eindzege in de Vuelta. De Rus glimlacht. ,,Ik zie mezelf niet als een kanshebber voor de eindzege. Mijn favorieten? Dat zijn Mancebo, González, Mayo, Simoni en natuurlijk Roberto Heras.'' De Spaanse wielrenner van de Liberty Seguros-ploeg won de Vuelta a España in 2000, 2003 en 2004. Heras rijdt morgen als laatste de proloog, op en neer naar het Alhambra, dezelfde route als jaarlijks honderdduizenden toeristen.

    • Jan Benjamin